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¿Pueden los animales predecir la muerte?

¿Pueden los animales predecir la muerte?

Etología y comportamiento animal extraño

Imagen cortesía de Dorte Jensen / stock.xchngAlgunos dueños de mascotas dan crédito a lo sobrenaturalpotestades

La etología es el estudio del comportamiento animal basado en la zoología. Los etólogos estudian la base evolutiva y el desarrollo de los comportamientos innatos de los animales, como una araña que puede hacer una red sin aprender de sus padres. También estudian formas de comunicación (física, química, visual) e interacciones sociales entre animales. La investigación en etología humana examina los orígenes evolutivos del comportamiento humano y también compara el comportamiento entre culturas. Otros estudios del comportamiento animal se basan en la psicología, centrándose en aspectos como el comportamiento aprendido y en enseñar los comportamientos a los animales y aplicar los resultados a los humanos.

Una pregunta común sobre los animales que se puede ver a través del lente de la etología es si los animales tienen habilidades sensoriales especiales. Durante miles de años, se han difundido historias sobre animales que detectan terremotos. Justo antes del tsunami de 2004 que devastó partes del sur de Asia, muchos animales exhibieron un comportamiento extraño o corrieron (o volaron) a terrenos más altos. Los equipos de rescate encontraron un número sorprendentemente bajo de animales muertos, aunque hubo áreas donde se encontraron muchos animales muertos, principalmente ganado.

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¿Es este otro caso de un “sexto sentido” especial o habilidad sobrenatural? Algunos científicos proponen que la audición sofisticada y la capacidad de detectar vibraciones sutiles permiten a los animales detectar terremotos. Algunos incluso sugieren que los animales detectan cambios en el aire o en los campos electromagnéticos. En cualquier caso, probablemente no sea un sentido misterioso, sino uno o dos sentidos, como el oído y el olfato, que son tan refinados que los animales pueden sentir un terremoto u oler los gases liberados por él. Alan Rabinowitz, de la Wildlife Conservation Society, dice que los humanos alguna vez tuvieron esta habilidad, pero la perdieron en la evolución. [Source: National Geographic]. (Los 60 minutos de CBS produjeron una historia increíble de cómo los marineros de Moken utilizaron su estrecha conexión con el océano para detectar el tsunami antes de que sucediera).

Es muy difícil para los científicos determinar exactamente qué hace que los animales huyan o entren en pánico antes de un terremoto. Hay muchas historias de este tipo, pero no es un método de prueba confiable. Después de todo, los animales responden a muchos estímulos, algunos de los cuales son difíciles de rastrear. Los críticos también dicen que las personas recuerdan comportarse de manera diferente a sus mascotas solo porque ha ocurrido un terremoto y las mascotas tienden a exhibir un comportamiento extraño sin terremotos o desastres posteriores. . Pero la teoría de cómo los animales detectan los terremotos ha ganado suficiente terreno para que científicos de todo el mundo intenten probarla, con resultados mixtos.

Algunos animales no solo tienen sentidos muy refinados, sino que muchos también experimentan emociones sofisticadas. Frans BM de Waal, un renombrado primatólogo de la Universidad de Emory, dice que una variedad de animales, no solo gatos o perros, sino también ratas, experimentan empatía y otras emociones. [Source: Scientific American]. En un estudio, los científicos inyectaron a ratones una sustancia química que les provocó leves dolores de estómago. La respuesta de comportamiento natural se está alargando y los ratones inyectados se alargan más cuando se colocan al lado de ratones inyectados que cuando se colocan al lado de ratones no inyectados. Las ratas macho también mostraron menos respuesta a los machos de lo que sabían. En otras palabras, las ratas no solo reaccionan al dolor de los demás, sino que la identidad de la otra rata es importante. La neurobióloga de la Universidad de Chicago, Peggy Mason, llamó a esto “un paso importante hacia un sentimiento social similar al humano”. [Source: Scientific American].

Para obtener más información sobre los animales que predicen la muerte, la etología y temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

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Galería de imágenes: Mascotas Los gatos se asocian comúnmente con ser distantes e independientes. ¿Tienen un sexto sentido sobre la muerte inminente? Vea más fotos de animales.
Galería de imágenes: mascotas Los gatos generalmente se asocian con ser distantes e independientes. ¿Tienen un sexto sentido sobre la muerte inminente? Vea más fotos de animales.

Imagen cortesía de Anna Humphreys / stock.xchng

En julio de 2007, apareció una historia fascinante en el New England Journal of Medicine sobre un gato que podía “predecir” la muerte de pacientes en un asilo de ancianos apenas unas horas antes de morir. Oscar, un gato adoptado por el personal del Centro de Enfermería y Rehabilitación Steere House en Providence, Rhode Island, tiene al menos 25 predicciones exitosas, en las que los pacientes murieron horas después de que el gato se sentara junto a su cama. Una vez que el personal del hogar de ancianos comprendió las habilidades de Oscar, comenzó a alertar a las familias cada vez que el gato ocupaba su lugar junto a un paciente. La mayoría de las familias toleran o incluso aceptan su presencia, aunque Oscar se enoja si se ve obligado a salir de la habitación de un paciente moribundo, maullando por la puerta.

Las acciones de Oscar parecen deliberadas. Visita regularmente la unidad de cuidados domiciliarios para pacientes con demencia avanzada. Huele y observe a una paciente antes de sentarse con ella. Oscar luego ronronea mientras se sienta con la paciente y generalmente se va poco después de su muerte.

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¿Cómo está Oscar? ¿Es un “sexto sentido”, un aroma único que hueles o algo más? Los expertos en animales han proporcionado varias explicaciones, aunque la mayoría está de acuerdo en que probablemente tenga que ver con un olor específico que producen los pacientes moribundos. Es decir, las personas que mueren emiten ciertas sustancias químicas que no son detectadas por otros humanos, pero que pueden irritar el agudo sentido del olfato de Oscar. Un experto en felinos dijo que los gatos pueden oler enfermedades en sus amigos humanos y animales. [Source: BBC News]. Jacqueline Pritchard, una especialista en animales del Reino Unido, le dijo a BBC News que estaba segura de que Oscar escuchó el cierre de órganos vitales. [Source: BBC News].

En cuanto a por qué se preocupa por los pacientes, Oscar puede imitar el comportamiento del personal que pasa tiempo con los pacientes moribundos. El especialista en animales sugirió que podría ser tan fácil como Oscar disfrutar de la comodidad de las mantas eléctricas colocadas en pacientes moribundos. [Source: NPR].

Las historias de animales con habilidades asombrosas no son infrecuentes. Durante mucho tiempo se ha dicho que los perros detectan muchos tipos de cáncer por el olfato. Un estudio posterior mostró que los perros pueden detectar signos de cáncer de vejiga al olfatearlo en la orina. Algunas personas con epilepsia grave utilizan perros especialmente entrenados proporcionados por organizaciones benéficas. Estos perros alertan a sus dueños sobre ataques inminentes lamiéndolos o usando otra señal. Una mujer dijo que su perro le avisa con regularidad de 40 minutos, lo que le permite llegar a un lugar seguro para que no se preocupe por las convulsiones que la ponen en riesgo. [Source: BBC News].

Los perros sensibles a las convulsiones buscan olores sutiles y cambios en las características de su dueño (como pupilas dilatadas). Su entrenamiento, que dura al menos un año, te enseña a alertar a tus dueños. Si bien estamos acostumbrados a escuchar que los perros aprenden a ayudar a los ciegos o buscan a los heridos, el caso de Oscar es más desconcertante. Los gatos, a diferencia de los perros o incluso de los elefantes, no están asociados con un comportamiento altruista y empático. Los científicos creen que los perros pueden detectar enfermedades en otras personas debido a sus orígenes evolutivos como lobos, que deberían poder detectar cuando alguien en la manada está herido o enfermo.

Encontramos explicaciones racionales para las acciones de Oscar y los perros sensibles a las convulsiones: olores sutiles, pupilas dilatadas, comportamientos aprendidos, pero ¿qué pasa con otros comportamientos animales extraños? ¿Pueden algunos animales realmente sentir terremotos o sentir compasión? En la página siguiente, nos sumergiremos en el mundo de etología.

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