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¿Puedes estornudar en el espacio?

¿Puedes estornudar en el espacio?

Error de la era espacial

Nuestras narices son como aspiradoras. Siempre que inhalamos el aire de nuestras fosas nasales, inhalamos partículas de polvo, suciedad, bacterias y virus. Los pelos de nuestras fosas nasales, conocidos como pestañas, filtra la mayoría de los irritantes, así como las compresas óseas en la nariz llamadas carbinatos. A pesar de estas defensas, algunos microbios escapan y viajan a través del conducto nasal. Cuando esto sucede, pequeños nervios de la nariz envían una señal a la médula cerebral, que se encuentra en la parte inferior del tallo cerebral. El cerebro, que es el centro de mando del cuerpo, le dice a los músculos del pecho y de la garganta que se contraigan. También le dice a los ojos que se cierren y la boca que se cierren. Cuando la garganta y el pecho se contraen, la persona estornuda. [source: Washington Post].

Estornudar no es nada malo. Al igual que toser y vomitar, los estornudos permiten que nuestro cuerpo nos libere de las cosas que nos enferman al limpiar la cavidad nasal con un spray de saliva y moco que retiene los agentes irritantes. Sin embargo, los estornudos, como bien sabes, te molestan aún más en el espacio. De hecho, las cápsulas espaciales y las estaciones espaciales son placas de Petri gigantes en microgravedad. Los espacios reducidos combinados con la microgravedad proporcionan un caldo de cultivo ideal para los gérmenes [sources: Klunger, Orenstein].

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Si una persona estornuda o tose en la Tierra, los gérmenes salen de su boca de 1 a 2 metros antes de que la gravedad se apodere y caiga al suelo. [source: Orenstein]. En el espacio, los gérmenes permanecen en suspensión durante mucho, mucho tiempo. Cuando finalmente se instalan, aterrizan sobre paneles, utensilios, equipos de laboratorio, asientos de baño e incluso sobre la mesa del comedor. Además, la microgravedad destruye el sistema inmunológico humano, lo que aumenta las posibilidades de que los astronautas se enfermen con estos gérmenes lentos y de alto vuelo.

Según el Dr. Leonard Mermel de la Universidad de Brown, quien estudió el impacto de la microgravedad en las enfermedades infecciosas, se han reportado 29 casos de enfermedades infecciosas entre 742 miembros de la tripulación en 106 vuelos espaciales de la NASA. [source: Orenstein].

Los científicos no comprenden completamente por qué los vuelos espaciales alteran el sistema inmunológico humano. Las heridas son más difíciles de curar y las células antiinfecciosas del cuerpo no funcionan tan eficazmente como en la Tierra. Mientras tanto, los patógenos que pueden enfermar a un astronauta de repente desarrollan músculos y se vuelven más fuertes. En 2006 y 2008, la NASA envió salmonella al transbordador espacial para ver cómo la casi ingravidez afectaba a las bacterias infecciosas responsables de la intoxicación alimentaria. Las ratas alimentadas con la versión espacial de la bacteria tenían tres veces más probabilidades de enfermarse. Murieron más rápido que los ratones infectados con la cepa terrestre. La salmonela y otros gérmenes espaciales se adhieren mejor a las superficies y se ríen de los agentes antimicrobianos, que son menos efectivos en el espacio que aquí en la Tierra. [sources: Associated Press, Klunger,Orenstein].

No es de extrañar que los astronautas estornuden y tosen en el espacio.

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¡Se bendecido!

Sin embargo, se producen estornudos y un astronauta debe estar preparado para ello, especialmente si está envuelto en un traje espacial más ajustado que una momia egipcia. Los astronautas no pueden simplemente taparse la boca y decir “lo siento”. Dave Wolf, un veterano espacial, debió de estornudar varias veces al salir de la Estación Espacial Internacional. El secreto, dice Wolf, es inclinar la cabeza hacia abajo cuando tenga ganas de estornudar. De lo contrario, arruinará la visera y no habrá forma de eliminar la saliva y la mucosidad del vaso. [source: Malik].

Los científicos dicen que las implicaciones de todos estos estornudos, toses y toses pueden ser desastrosas para un largo vuelo espacial a Marte u otro cuerpo celeste. Una enfermedad o infección latente en un astronauta podría despertarse fácilmente en el espacio e infectar a toda la tripulación. [sources: Klunger, Orenstein].

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¿Qué hacer con un viajero espacial? La clave es limitar la cantidad de irritantes, bacterias y otros gérmenes en el espacio. La NASA ya utiliza filtros de alta tecnología para limpiar la recirculación de aire dentro de una nave espacial. Los astronautas también están armados con toallitas desinfectantes, mascarillas quirúrgicas y respiradores. Sin embargo, esto puede no ser suficiente. Los filtros de aire más grandes pueden funcionar, pero no puede usar estos limpiadores que consumen energía en un espacio donde cada voltio de electricidad es importante. Los científicos dicen que la mejor manera de lidiar con el problema sería vacunar a los astronautas contra la influenza y otras enfermedades, mientras se prueban otras enfermedades.

Mermel, especialista en enfermedades infecciosas, también recomienda cubrir los espacios de vida y de trabajo con material antimicrobiano y rediseñar el baño con pedales. Como en la Tierra, los baños de la ISS son viles y están llenos de bacterias que pueden escapar en la ligereza de una cápsula espacial. De hecho, en 2011, los astronautas tuvieron que reparar sus baños después de que un mal olor impregnara la estación espacial. Los astronautas tuvieron que reparar $ 90 millones en plomería para que funcionara correctamente [source: Chow].

Por supuesto, los gérmenes son criaturas molestas y todas estas precauciones pueden no funcionar. En ese caso, las futuras misiones espaciales deben estar bien provistas de pañuelos y remedios para el resfriado.

¡Creo!

Gesundheit!

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Los astronautas olfateando y estornudando de la misión Apolo 7: Donn Eisele, Walter Schirra y Walter Cunningham.

Imagen cortesía de NASA

El módulo de comando Apolo, que llevó a los astronautas estadounidenses a la luna en las décadas de 1960 y 1970, era un cubo de alta tecnología con tornillos, cables y circuitos. Es difícil imaginar que tres hombres vestidos con voluminosos trajes espaciales pasaron casi 11 días acurrucados en la cápsula mientras corría hacia el espacio y regresaba.

Ahora imagina que los tres astronautas que estaban adentro se enfermaron al mismo tiempo, tosiendo, tosiendo y estornudando. Ocurrió en 1968, cuando la tripulación del Apolo 7 probó el módulo de comando en órbita terrestre.

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Los astronautas Wally Schirra, Walt Cunningham y Donn Eisele se resfriaron al mismo tiempo. Fue tan malo que los astronautas no se pusieron los cascos de reingreso, preocupados por sus oídos tapados que se balanceaban dolorosamente. Durante la mayor parte del vuelo, el trío estornudó, tosió e hizo todas las demás cosas que hacen las personas resfriadas. [source: Klunger].

Aunque George Clooney o Sandra Bullock no estornudaron en la película “Gravity”, los verdaderos astronautas lo hicieron. También tosen y se suenan la nariz. Frank Borman en el Apolo 8, la primera misión tripulada a la luna, vomitó y tuvo diarrea [source: Howell]. Todos estos hermosos eventos pueden tener lugar en los cómodos confines de una nave espacial o durante una caminata espacial con un casco. Las cosas que hacen estornudar a un astronauta en el espacio son las cosas que nos hacen estornudar en la Tierra. ¿Listo para descubrir cuáles son?

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