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¿Qué cultivos se pueden utilizar para la energía de biomasa?

¿Qué cultivos se pueden utilizar para la energía de biomasa?

Problemas con (y soluciones para) los biocombustibles derivados de cultivos

Un problema grave de la agricultura de biocombustibles en la actualidad es que compite con la producción de alimentos por la tierra y otros recursos. En 2007, un tercio de la cosecha de maíz de EE. UU. Se utilizó para producir etanol. La escasez resultante se citó como la causa del aumento de los precios de los productos de maíz, que son un alimento básico en muchos países. A medida que aumentan la población mundial y las necesidades calóricas, la presión solo aumentará.

La plantación de cultivos energéticos puede destruir el ecosistema. En Malasia, por ejemplo, se arrancan las selvas para plantar palmeras para obtener su aceite. Y algunos cultivos prometedores pueden convertirse en especies invasoras. Por ejemplo, una caña gigante que parecía perfectamente adaptada al clima tropical de Florida también podría abrumar las plantas nativas del Everglade y ahogar los arroyos.

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Además, el impacto ambiental de la producción de algunos biocombustibles los hace menos amigables con el medio ambiente. El cultivo de maíz para obtener etanol utiliza grandes cantidades de agua y fertilizantes nitrogenados. Y la producción de etanol a gran escala significaría instalar nuevas tuberías para transportar el combustible: si se encaminara a través de las tuberías existentes, se corroería y acumularía contaminantes.

La identificación de estos problemas potenciales permitió a los científicos encontrar posibles soluciones. En lugar de utilizar posibles fuentes de alimentos para los biocombustibles, los agricultores podrían cultivar cultivos dedicados a los biocombustibles que realmente beneficien al medio ambiente. Switchgrass, por ejemplo, es un nativo de Great Plains que conserva el agua y, al ser perenne, no requiere replantación anual. Además, devuelve nutrientes al suelo, estimulando el crecimiento del próximo cultivo.

Para aliviar el estrés en la tierra, los biocombustibles podrían extraerse de plantas que prosperan en condiciones donde fallan los cultivos alimentarios. Por ejemplo, los álamos pueden crecer en suelos tóxicos debido a su capacidad para eliminar y destruir contaminantes como el aceite. Otra posible solución a los problemas de los biocombustibles es crear nuevas variedades de cultivos energéticos y alimentarios más resistentes a la sequía y al agua salada.

El uso de estas y otras técnicas para regionalizar los mercados de combustibles podría aliviar el costo ambiental del transporte de combustible. Los automóviles del Medio Oeste podrían funcionar con una mezcla de etanol a base de maíz de Illinois; en el sur, con la caña de azúcar de Luisiana.

Los expertos dicen que se necesitan de cinco a diez años para que los biocombustibles se utilicen como fuente de energía diaria. Las universidades, las empresas privadas y los gobiernos están invirtiendo en investigación para agilizar el proceso. Aprender dónde está el equilibrio entre el uso y el uso excesivo, para cada cultivo y en cada región, puede ser una cosecha saludable de energía sostenible para las generaciones venideras.

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Los cultivos alimentarios con alto contenido de almidón, como el maíz y la caña de azúcar, son las principales fuentes de biocombustible. ¿Desea saber más? ¡Mira estas fotos de vehículos de combustible alternativo!

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Desde estufas de leña en Sudán hasta centrales eléctricas de carbón en Pittsburgh, la mayor parte del mundo opera un energía de biomasa – energía producida a partir de materiales derivados de seres vivos. Dos combustibles fósiles, el carbón y el petróleo, proporcionan aproximadamente el 80% de la energía mundial. Por otro lado, biocombustibles – combustibles derivados de desechos vegetales o animales: contribuyen menos del 2% a todos los combustibles producidos comercialmente.

Transferir esta carga a los biocombustibles se está volviendo cada vez más atractivo por muchas razones, comenzando por las cuestiones ambientales. Los biocombustibles y los combustibles fósiles liberan carbono (en forma de dióxido de carbono o metano) cuando se queman para obtener energía. La diferencia es que el carbono de los biocombustibles sólo recientemente ha sido eliminado de la atmósfera por las plantas utilizadas para producir el combustible. (Las plantas, recuerden, “inhalan” dióxido de carbono y “exhalan” oxígeno). Por lo tanto, devolver ese carbono a la atmósfera no altera demasiado el equilibrio.

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Por otro lado, el carbono de los combustibles fósiles se ha almacenado allí durante millones de años. Liberarlo a la atmósfera crea un exceso, lo que contribuye a la formación de smog y al cambio climático. Además, los biocombustibles no emiten toxinas, a diferencia del azufre y el mercurio que se liberan durante la combustión del carbón.

El proceso básico de producción de biocombustible a partir de biomasa es similar a cómo su cuerpo convierte los alimentos en combustible: el calor, las enzimas y las bacterias fermentadoras descomponen los almidones complejos en azúcares simples. Esta es la razón por la que los cultivos alimentarios con almidón como el maíz y la caña de azúcar también son fuentes importantes de biocombustible, aunque se puede utilizar cualquier cultivo e incluso los residuos de cultivos alimentarios.

Los avances en los métodos utilizados para producir biocombustibles aumentan su atractivo. Se ha demostrado que los microbios producidos aceleran la fermentación del almidón para crear etanol, lo que hace que el proceso sea más económico y eficiente. Y un método de gasificación experimental puede convertir todo el carbono presente en el monóxido de carbono necesario para el combustible, sin liberar residuos dañinos de dióxido de carbono.

Cultivar plantas para obtener energía promete recompensas adicionales. Esto podría reactivar las economías agrícolas locales y reducir la dependencia de fuentes extranjeras. Esto podría abrir nuevos mercados para los cultivos existentes, utilizando subproductos y desechos que se desechan. Y algunos cultivos de biomasa para energía atraen insectos beneficiosos, lo que reduce la necesidad de pesticidas.

Sin embargo, como ocurre con cualquier recurso, la miopía, la falta de conocimiento y la pura codicia pueden poner en peligro el potencial de los biocombustibles para siempre. En la página siguiente, veremos algunos de los desafíos de la agricultura energética.

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