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¬ŅQu√© es el fen√≥meno del “Mar L√°cteo”?

¬ŅQu√© es el fen√≥meno del "Mar L√°cteo"?

Detrás del misterio del Mar Lácteo

Habiendo establecido que el Mar Lácteo no fue solo la creación de marineros imaginativamente hiperactivos, la tarea de los científicos fue descubrir qué lo causó. Recibieron ayuda en forma de muestras de agua recolectadas en el oeste del Mar Arábigo en 1985 durante un evento de tres días en la Vía Láctea. Estas muestras indicaron la presencia de un tipo de bacteria bioluminiscente en el agua, conocida como Vibrio Harveyi.

Las bacterias brillantes se diferencian de los dinoflagelados bioluminiscentes más conocidos, que son responsables del brillo que ocasionalmente producen las esteras de los barcos o las olas que rompen en la costa durante una marea roja. Los dinoflagelados emiten pequeños destellos de luz, mientras que las bacterias bioluminiscentes producen un brillo bajo y sostenido. Las bacterias usan dos sustancias en una reacción química para producir luz: una luciferina, o sustancia productora de luz, y una luciferasa. Esta segunda sustancia es una enzima que cataliza la oxidación de la luciferina, creando luz como subproducto. [source: Miller].

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A diferencia de los dinoflagelados, que normalmente utilizan su luz brillante para protegerse de los depredadores, las bacterias bioluminiscentes pueden utilizar la luz para atraer a los peces. Quieren ser comidos porque su lugar favorito para vivir es el intestino de un pez. Dado que estas diminutas bacterias por sí solas emiten una luz muy débil, deben unirse para generar un gran impacto. Su brillo colectivo puede alcanzar proporciones masivas y lechosas cuando su número aumenta a niveles enormes, piense en 40 billones de billones. [source: ScienceDaily].

El Dr. Miller y sus colegas no han determinado exactamente qué causa que las bacterias se acumulen en cantidades tan grandes, pero plantean la hipótesis de que las bacterias pueden unirse para colonizar la materia orgánica del agua. En el caso de 1985, muestras de Vibrio Harveyi, los científicos encontraron que las bacterias colonizan las algas marrones / verdes Pheocystis.

Ahora, utilizando sistemas de satélite como DMSP, los científicos tienen la intención de continuar sus estudios sobre el fenómeno del Mar Lácteo. Esperan obtener respuestas más definitivas sobre la ciencia detrás de este espectáculo extraño y etéreo.

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Foto de JW Hastings, Universidad de Harvard, vía EG Ruby, Universidad de Hawaii vía NSF

Durante cientos de años, los marineros han contado historias de un evento misterioso que tiene lugar en mar abierto, diciéndoles que lleguen repentinamente por millas y millas de agua clara, lechosa y con gas, a veces estirada sin ser vista. Incapaces de dar una explicación legítima de este extraño fenómeno, la mayoría de la gente descartó los cuentos del Mar Lácteo como grandes cuentos de hadas o simplemente como la imaginación de marineros delirantes y hambrientos de tierra. Sin embargo, el gran escritor de ciencia ficción Jules Verne no fue tan desdeñoso y de hecho escribió una escena en su novela clásica “Veinte mil leguas de viaje submarino”, en la que el submarino Nautilus se encuentra con un luminoso “mar de leche”.

Pasemos a una era más moderna, y los barcos todavía informan de mares extraños que parecen estar, como dice Verne en su libro, “lacados”, especialmente en el Océano Índico. Luego, en 2005, un grupo de científicos dirigido por el Dr. Steven Miller del Laboratorio de Investigación Naval en Monterey, California, decidió echar un vistazo más de cerca a la gran historia de este supuesto marinero. Utilizaron datos recopilados de sensores satelitales para confirmar un evento del “Mar Lácteo” informado en 1995 por un barco mercante británico llamado SS Lima en el noroeste del Océano Índico.

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El 25 de enero de 1995 Lima informó que “en una noche clara y sin luna, cuando 150 [nautical] milla[s] al este de la costa de Somalia se observó un resplandor blanquecino en el horizonte y, luego de 15 minutos de vapor, el barco quedó completamente rodeado por un mar blanco lechoso con una luminiscencia muy uniforme … Parecía que el barco navegaba en la nieve campo o deslizándose en las nubes ” [source: Miller].

El Dr. Miller y sus colegas utilizaron el Programa de Satélites Meteorológicos de Defensa (DMSP) y sus satélites en órbita polar para detectar el evento sobrenatural descrito por la tripulación de Lima. Las imágenes de satélite revelaron un área de poca luz en el noroeste del Océano Índico, aproximadamente del tamaño de Connecticut, en la fecha y hora registradas por SS Lima. De repente, el fenómeno de la Vía Láctea no parecía una historia tan larga.

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