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¿Qué es el fuego de San Telmo?

¿Qué es el fuego de San Telmo?

Causas del incendio de Saint-Elme: fuego que no es fuego

Como el fuego de San Telmo, los tubos de neón brillan con la luz de una chispa constante.

Al Barry / Three Lions / Getty Images

Como un rayo, el fuego de Saint Helm es plasma, o aire ionizado que emite un resplandor. Pero mientras que el rayo es el movimiento de la electricidad desde una nube cargada hacia el suelo, el fuego de St. Helm simplemente brilla, algo así como una explosión de electrones en el aire. Es un descargar corona, y esto sucede cuando hay un gran desequilibrio en la carga eléctrica, lo que hace que las moléculas se rompan, provocando en ocasiones un ligero silbido.

El primer paso para generar el incendio de Sant’Elmo es una tormenta. Como puede aprender de Cómo funcionan los rayos, una tormenta crea una atmósfera cargada de electricidad. Existe una diferencia de carga entre las nubes de tormenta y el suelo y esta diferencia crea voltaje o presión eléctrica. Entre las nubes y el suelo, los átomos de aire experimentan cambios; Especialmente para nuestra discusión, los electrones se alejan de los protones, creando un entorno que permite que los electrones se muevan libremente. En otras palabras, el aire se convierte en un buen conductor.

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Una vez que el aire se adapta al movimiento de los electrones, continúan aumentando la distancia entre su contraparte cargada positivamente, los protones. Esto es ionizacióny el plasma es simplemente aire ionizado. El fenómeno que provoca el incendio de Sant’Elmo es una diferencia dramática de carga entre el aire y un objeto cargado, como el mástil de un barco, la punta del ala de un avión o el campanario de 9 metros. a menudo pensamos en ellos como posibles pararrayos.

Cuando el voltaje se vuelve lo suficientemente alto, generalmente alrededor de 30.000 voltios por centímetro de espacio, el objeto cargado descargará su energía eléctrica. [source: Scientific American]. La razón por la cual el fuego de Saint Helm ocurre con mayor frecuencia en objetos afilados es porque una superficie cónica se descarga a un nivel de voltaje más bajo. La punta de un campanario, árbol o ala de un avión muestra algo así como una carga superficial condensada.

Cuando las moléculas de aire se dividen, emiten luz. En el caso del incendio de Santo Elmo, la descarga es continua, a veces durante varios minutos, y crea un brillo constante. El resplandor es azul porque los diferentes gases brillan en diferentes colores cuando se convierten en plasma. La atmósfera de la Tierra contiene nitrógeno y oxígeno, y esa combinación en particular se vuelve azul.

El fuego de San Telmo es exactamente lo que ocurre en los tubos de neón: esencialmente una chispa continua. Si la atmósfera de la Tierra estuviera formada por luces de neón, el fuego de St. Helm sería naranja en lugar de azul. Un tubo de neón es simplemente el fuego de Holy Helm contenido en el vaso. El fuego de Elmo también se comporta como un globo de plasma. Un piloto describió el fenómeno que ocurrió en el parabrisas de su avioneta cuando pasó una nube de tormenta; cuando tocó el interior del parabrisas, rayas azules llegaron a sus dedos [source: USA Today].

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Para obtener más información sobre el incendio de Sant’Elmo y temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

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Las llamas de la antorcha de San Telmo estallan desde el mástil de un barco en el mar.

Las llamas de la antorcha de San Telmo estallan desde el mástil de un barco en el mar.

Dr. G. Hartwig / Treasures of the NOAA Library Collection / Administración Nacional Oceánica y Atmosférica / Departamento de Comercio

Si miró fuera de su casa durante una tormenta y vio un gran poste de luz brillante con llamas azules, podría tener la tentación de llamar al departamento de bomberos. Por lo tanto, puede notar que el poste de luz está en llamas, pero en realidad no se enciende y el agua de la manguera contra incendios no apaga las llamas. Podrías llamar a un sacerdote ahora mismo, pero eso, como llamar a los bomberos, no sería necesario. El fenómeno que estás presenciando es de hecho El fuego de Sant’Elmo. (Lo cual no tiene nada que ver con una película de los 80 sobre la edad adulta protagonizada por un joven Emilio Estévez).

El incendio de Saint-Elme es un fenómeno meteorológico que implica una desviación de la carga eléctrica. Es como un rayo, pero no del todo. Y aunque esto se ha confundido con un rayo, no lo es, y ciertamente no es fuego.

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Los primeros observadores del fenómeno, especialmente los marineros en alta mar durante las tormentas, parecen haberse dado cuenta de que no estaban mirando el fuego real, porque en lugar de abandonar el barco, se consolaban con el repentino resplandor de los árboles. Personajes famosos como Magalhães, Cesare y Colombo experimentaron el incendio de Sant’Elmo durante sus viajes. Y Plinio el Viejo, que parece haber documentado absolutamente todos los fenómenos naturales en el siglo I d.C., los derribó todos cuando describió las llamas azules que surgieron de la nada durante las tormentas.

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Los marineros tendían a atribuir el brillo a “Saint-Elme”, ​​una pronunciación incorrecta de Saint-Erme o Saint-Erasmo, el santo patrón de los marineros mediterráneos. Creían que el fuego era un signo de la salvación del santo, ya que el fenómeno ocurre con mayor frecuencia al final de una tormenta. Benjamin Franklin y Charles Darwin vieron el evento climático desde una perspectiva mucho más científica. Pero sea cual sea la interpretación, está claro que todos estaban observando el mismo fenómeno. Y contrariamente a la creencia popular, el incendio de Sant’Elmo no ocurre solo en el mar.

Como ocurre con todos los fenómenos eléctricos, el fuego de St. Helm tiene que ver con los electrones. Entonces, ¿qué es el fuego de San Telmo si no es una forma de rayo? Descúbrelo en la siguiente sección.

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