Skip to content

¬ŅQu√© es la agricultura de aguas residuales?

¬ŅQu√© es la agricultura de aguas residuales?

Ventajas de la agricultura de aguas residuales

El granjero Arye Shrayber revisa sus limoneros en el Kibbutz Nirim, Israel. El país aborda la escasez de agua utilizando aguas residuales recicladas para riego.

Jonathan Nackstrand / AFP / Getty Images

Imagínese el final de una línea de alcantarillado que se abre a acres de plantaciones de vegetales que alimentarán a cientos o miles de personas. Y ahora imagina que es algo bueno.

La cuestión es que en muchas zonas afectadas por la pobreza mundial, sin riego con aguas residuales, el hambre sería un problema mucho mayor de lo que ya es. La agricultura de aguas residuales resuelve varios problemas que enfrentan estas comunidades agrícolas, principalmente la incapacidad para tratar el agua sucia, los fertilizantes químicos prohibitivos y las condiciones de sequía.

Publicidad

El mundo enfrenta la mayor escasez de agua de la historia y la escasez de alimentos más grave de las últimas tres décadas. [source: TD]. En las ciudades donde el tratamiento del agua de acuerdo con los patrones de consumo normales simplemente no es una opción, el cultivo de alimentos con agua sucia es una práctica aceptable dada la alternativa. De hecho, se está volviendo incluso más que aceptable: el precio de los fertilizantes químicos ha aumentado en un 50% en algunas partes del mundo solo en 2008. [source: Eichenseher]. Los nutrientes presentes de forma natural en las aguas residuales actúan como un sustituto muy eficaz y económico. Las verduras reaccionan particularmente bien al potasio, nitrógeno y fósforo de las aguas residuales, los mismos ingredientes que los fertilizantes químicos. Las aguas residuales se pueden bombear a tierras agrícolas desde lagos contaminados, o las aguas residuales sin tratar pueden transportarse en camiones de relleno sanitario para usarlas como fertilizante. En áreas particularmente desesperadas, los agricultores pueden romper las líneas de alcantarillado y permitir que las aguas residuales fluyan directamente a las tierras agrícolas.

Si el tiempo lo permite, el agua se puede tratar con métodos indígenas sencillos. En partes de Vietnam, Indonesia y Nepal, por ejemplo, los agricultores crean tanques de aguas residuales y los dejan reposar hasta que algunos de los contaminantes (principalmente heces y huevos de gusanos) se hunden y luego aplican agua a los cultivos. Esta agua es mucho más saludable que las materias primas. Otro método de tratamiento de agua barato es llevarlo a cabo en sitios de compostaje. El calor del compostaje mata muchas bacterias (consulte Cómo funciona el compostaje para obtener más información).

Incluso con estos tratamientos mínimos, el agua todavía contiene muchas bacterias peligrosas e incluso metales pesados. Las consecuencias del riego generalizado de aguas residuales, que incluso salvan a ciudades enteras del hambre, pueden ser nefastas.

Publicidad

¿Puede el cultivo de aguas residuales matarte?

El estudiante Leirad Carrasco, de la Universidad de Texas en El Paso, analiza una muestra de aguas residuales recolectadas en Ciudad Juárez, México.  El agua se utiliza para riego en México y Estados Unidos.

El estudiante Leirad Carrasco, de la Universidad de Texas en El Paso, analiza una muestra de aguas residuales recolectadas en Ciudad Juárez, México. El agua se utiliza para riego en México y Estados Unidos.

Joe Raedle / Getty Images

El cultivo de aguas residuales presenta problemas de salud para todos los involucrados en el proceso. No son solo las personas que comen alimentos las que están expuestas al agua contaminada. Los agricultores que lo utilizan para regar sus tierras corren un riesgo aún mayor que los consumidores finales.

Aunque las bacterias representan una gran amenaza para la salud, el mayor problema de salud asociado con el riego con aguas residuales son los parásitos intestinales. [source: Ensink]. La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha determinado que un huevo de lombriz intestinal por litro de agua es adecuado para aplicaciones agrícolas. [source: Ensink]. Los investigadores encontraron una media de 28 huevos por litro en aguas residuales mal tratadas (utilizando el método de decantación en estanques, por ejemplo), principal responsable de la infección de nematodos. También pudieron identificar hasta 150 huevos por litro en agua sin tratar, lo que resultó en una alta incidencia de lombrices intestinales, anquilostomas y tricúridos. [source: Ensink]. En casos graves, estos parásitos pueden acabar matando a su anfitrión.

Publicidad

Otro problema importante asociado con el riego de aguas residuales es la contaminación del suelo y el agua. Las bacterias en el suministro de agua y alimentos pueden convertirse en un problema constante y generalizado cuando las aguas residuales vertidas en tierras agrícolas contaminan las aguas subterráneas que de otro modo serían seguras y utilizadas para el consumo.

A pesar de estos riesgos, el Instituto Internacional de Gestión del Agua y la OMS creen que los beneficios del cultivo de aguas residuales superan con creces las desventajas. [source: Eichenseher]. Sin él, más agricultores en los países en desarrollo no tendrían ingresos y más personas no tendrían alimentos. Pero estas organizaciones globales tienen recomendaciones para hacer que la práctica sea más segura de lo que es hoy.

Primero, sería beneficioso que más agricultores locales adoptaran métodos autóctonos de tratamiento del agua, como tanques de sedimentación y compostaje. Otra práctica más saludable sería limitar el uso de riego con agua servida en plantaciones que eventualmente será cocinada por el consumidor, como arroz y otros granos. Mucho depende de la educación, que es básicamente la forma en que se deben abordar los problemas de salud de las aguas residuales, porque en la mayoría de los casos, el tratamiento completo del agua no es una opción. Si bien la mayoría de los agricultores que necesitan usar aguas residuales saben que no son saludables, es posible que no sepan cómo limitar económicamente los riesgos. Los esfuerzos generalizados para educar a los pueblos indígenas sobre métodos de tratamiento simples y opciones de cultivos más seguros pueden ayudar a reducir los peligros que enfrenta el 10% del mundo que depende de los cultivos de aguas residuales para su sustento.

¿Y el 90% restante del mundo?

Con tantos productos circulando por el mundo, siempre existe la posibilidad de estar expuesto a productos regados con aguas residuales, incluso si vives en un país desarrollado con altos estándares de agua. En Estados Unidos, por ejemplo, se importan muchas verduras de México, y muchas partes de México no tratan las aguas residuales hasta que desembocan en ríos, ríos que se utilizarán para regar los cultivos. [source: Bowen].

La mejor manera de evitar los peligros asociados con el crecimiento de las aguas residuales es también una de las mejores formas de reducir los costos de energía asociados con la producción de alimentos: comer localmente. Puede ahorrar mucho más que dinero.

Para obtener más información sobre la agricultura de aguas residuales y temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

Publicidad

Las familias de los agricultores trabajan en sus campos a lo largo de un río muy contaminado en China.  La familia vive en un pueblo donde más personas de lo normal mueren de cáncer, probablemente debido a factores ambientales.

Las familias de los agricultores trabajan en sus campos a lo largo de un río muy contaminado en China. La familia vive en un pueblo donde más personas de lo normal mueren de cáncer, probablemente debido a factores ambientales.

Jeff Hutchens / Getty Images

En áreas donde el agua potable es escasa, las enfermedades bacterianas como el cólera pueden afectar a un gran número de personas. Más de 2 millones de personas mueren cada año a causa del cólera y otras enfermedades relacionadas con la diarrea, la mayoría de las cuales vive en zonas extremadamente pobres de los países en desarrollo. desarrollo [source: Eichenseher].

Es difícil imaginar que este tipo de problemas de calidad del agua vayan más allá de las fronteras del mundo desarrollado. La mayoría de los países desarrollados tienen estrictos estándares de calidad del agua y sofisticados sistemas de tratamiento para cumplirlos. Pero un estudio de las prácticas agrícolas globales ha demostrado que los problemas del agua que afectan a los más pobres pueden terminar afectando a todos.

Publicidad

El tratamiento del agua sucia, ya sea de alcantarillado o de un lago contaminado químicamente, cuesta una fortuna relativa. Si un país pobre, y especialmente las pequeñas aldeas de ese país, no tiene los recursos para producir agua potable, ciertamente no tiene los recursos para producir agua limpia para riego. A veces, los agricultores utilizan el agua de los ríos contaminados por las aguas residuales o la escorrentía de granjas, industrias y otras fuentes contaminadas para regar sus tierras. Esto permite que las bacterias entren en los alimentos y las personas y los animales que viven con estos productos pueden enfermarse. Cuando se exporta este producto, el problema puede extenderse.

El riego con aguas residuales no es raro ni malo. En Asia, América Latina, India y África [source: IWMI], los agricultores pobres cultivan de la única forma que pueden: utilizar agua contaminada. Las aguas residuales riegan alrededor de 49 millones de acres de tierras agrícolas, y el 10% de la población mundial moriría de hambre si no tuvieran acceso a los alimentos cultivados de esta manera. [source: Eichenseher]. Esto hace que el cultivo de aguas residuales sea un tema controvertido. No es saludable comer alimentos regados y fertilizados con desechos humanos. No es saludable no comer nada.

Entonces, ¿cómo maneja este riesgo para la salud? ¿Qué tan peligrosa es esta comida? ¿Puede la gente comer incluso a distancia? ¿Y te lo comes? En este artículo, descubriremos qué tipos de riesgos plantea la agricultura de tratamiento de aguas residuales y si los beneficios para los pueblos indígenas pobres superan los peligros.

Comencemos con los beneficios del cultivo de aguas residuales, que sorprendentemente son muchos.

Publicidad