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¿Qué es la Vía Láctea?

¿Qué es la Vía Láctea?

Diagrama de la Vía Láctea

© 2010 HowStuffWorks.com

En resumen, la Vía Láctea es tu hogar. Vives en un planeta que gira alrededor de una estrella central, y esa estrella es solo una de entre 200-400 billones de billones de billones unidas por gravedad a otro centro central. [source: Space.com]. Este vasto sistema, de unos 100.000 años luz de diámetro, es una galaxia, el tipo de estructura más grande conocido en el universo. [source: HartRAO]. Nubes de gas y polvo, bolsas de materia oscura y cientos de miles de millones de estrellas componen su forma colosal.

En su estructura general, se cree que la Vía Láctea se asemeja a largos brazos espirales de materia en un núcleo concentrado y alargado que se asemeja a una barra horizontal. Esta formación hace de la Vía Láctea un galaxia espiral barrada. El centro de la galaxia es una tormenta de estrellas en varias etapas de formación y desaparición, que absorbe y libera enormes cantidades de energía. Un agujero negro supermasivo forma su centro, casi 4 millones de veces más masivo que el sol. [source: NASA].

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Dos grandes brazos espirales, Scutum-Centaurus y Perseus, se despliegan desde el núcleo galáctico, cada uno lleno de estrellas nuevas y viejas. Dos brazos más pequeños, Sagitario y Norma, también se ramifican y contienen gas y cúmulos de estrellas jóvenes. El sol arde en el brazo mucho más pequeño de Orión, ubicado entre los brazos de Sagitario y Perseo.

La mayor parte de la Vía Láctea es visible desde la Tierra como un rayo de luz que se extiende hacia el cielo nocturno. Los antiguos griegos conocían esta débil explosión estelar como la galaxias kuklos o “círculo de leche”. Galileo apuntó el primer telescopio al cielo en 1610 y, al igual que los cartógrafos anteriores que diseñaron el diseño de la superficie de la Tierra, los astrónomos han seguido perfeccionando y ampliando nuestra comprensión de la galaxia desde entonces.

No solo residimos en la Vía Láctea. Cada uno de nosotros es parte de ella. Sus elementos y compuestos forman nuestro cuerpo y su energía estalla a través de nosotros. Bajo un cielo estrellado, somos solo un rincón insignificante de su cuerpo titánico, cada uno mirando el todo.

Más allá de los límites de la Vía Láctea, una gran cantidad de galaxias extraterrestres llenan el cosmos. Las estimaciones oscilan entre 100 mil millones y 500 mil millones, lo que significa que por cada estrella en nuestro enorme sistema, hay al menos otra galaxia masiva en llamas con el ciclo de vida y muerte estelar. [source: Cain].

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