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¬ŅQu√© es una caja de herramientas prehist√≥rica y c√≥mo podr√≠a reescribir la historia humana?

¬ŅQu√© es una caja de herramientas prehist√≥rica y c√≥mo podr√≠a reescribir la historia humana?

Herramientas Jebel Faya

Un ejemplo de cabeza de hacha de la edad de piedra.

© iStockphoto.com / 7000

En 2006, los investigadores descubrieron un refugio rocoso en una zona montañosa de Jebel Faya, a unos 100 kilómetros del Golfo Pérsico. Cuando los antropólogos comenzaron a excavar, el sitio reveló la presencia humana. Desde la Edad del Bronce y la Edad de Piedra se han descubierto varios conjuntos diferentes (en este caso, grupos de herramientas y artefactos en un lugar que perteneció a personas de diferentes épocas). El más antiguo de estos juegos incluía tablas, raspadores y dentado (herramientas dentadas utilizadas como sierras) [source: Switek].

Los investigadores del sitio web de Jebel Faya utilizaron un proceso llamado datación de luminiscencia para tener una idea aproximada de cuándo los instrumentos estuvieron expuestos a la luz por última vez. Materiales cristalinos que se encuentran en la radiación de las rocas almacenada por la luz solar Cuando se cubren con suelo o sedimento, las rocas retienen esta radiación, que puede liberarse y medirse. La cantidad de luminiscencia generada cuando se libera la radiación se puede convertir en una edad aproximada. Cuanto más brillante es la radiación, más tiempo ha pasado desde que la roca estuvo expuesta al sol.

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La datación por luminiscencia mostró que las herramientas más antiguas encontradas en el sitio de Jebel Faya fueron expuestas a la luz solar por última vez hace entre 100.000 y 125.000 años. Además, los investigadores encontraron que las herramientas fueron producidas por los mismos métodos utilizados por los grupos que vivían en África Oriental en ese momento.

No va a ser. Según la creencia popular, los humanos no ingresaron al Medio Oriente hasta 65.000 años después de que se fabricaran estas primeras herramientas. [source: Reuters]. Y ciertamente no se creía que ingresaran a la región a través de África Oriental. Las teorías del origen humano colocan a estos humanos en migración no solo más adelante en la historia, sino que también provienen de una dirección diferente, desde el norte de África hasta Asia.

Sin embargo, estas herramientas, junto con vestigios recientes que datan de la misma época descubiertos en el Israel moderno, sugieren que la migración de los humanos modernos ocurrió mucho antes y por rutas diferentes de lo que se pensaba anteriormente. [source: Switek].

Los investigadores de Jebel Faya señalan evidencia reciente de que la Península Arábiga en ese momento era más exuberante de lo que es hoy, proporcionando alimento a los humanos que migran a través de la vegetación y se comen a otros animales. El Mar Rojo, que separa la península de África Oriental, también puede haberse hundido a un nivel más bajo que el actual, lo que permitiría un paso más fácil para los humanos.

Quizás el mayor desafío en el sitio web de Jebel Faya es la falta de restos asociados con las herramientas. Sin los restos asociados, también es posible que el descubrimiento signifique que reescribiremos nuestra comprensión de la fabricación de herramientas, en lugar de la migración humana.

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Cómo, cuándo y en qué etapa de la evolución los humanos abandonaron África sigue siendo un debate acalorado en varios campos académicos.

Cómo, cuándo y en qué etapa de la evolución los humanos abandonaron África sigue siendo un debate acalorado en varios campos académicos.

George Diebold / Banco de imágenes / Getty Images

Los investigadores que estudian el pasado de la humanidad han desarrollado una especie de misión, si no una obsesión, para trazar el camino que los humanos han tomado desde el lugar de nacimiento africano de nuestra especie. Las ideas que dan forma al debate son a menudo controvertidas: ¿un gran número de personas abandonó África al mismo tiempo y se extendió para poblar el resto del mundo? ¿Hubo oleadas sucesivas, con diferentes grupos yendo en diferentes direcciones? ¿Los humanos evolucionaron en África y luego partieron o surgió un homínido ancestral que evolucionó en razas regionales después de separarse geográficamente?

Estas preguntas acosan a los investigadores de las teorías del origen humano. Para estudiar estos temas, la ciencia utilizó una amplia gama de disciplinas. Los lingüistas siguen la evolución de las palabras y los idiomas para trazar el curso del desarrollo humano. Los genetistas buscan evidencia de cuellos de botella de población – los puntos donde la población disminuyó significativamente y con ella la diversidad genética – en los códigos genéticos de los humanos modernos. Y los antropólogos buscan juegos de herramientas.

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Cajas de herramientas son los tipos de herramientas que utiliza el ser humano en un determinado período de tiempo, en una determinada cultura o en un determinado campo y estilo. Ésta es una descripción común e importante; las edades del hierro, el bronce y la piedra describen todos los materiales utilizados para crear herramientas. No solo el tiempo, sino también culturas enteras se pueden marcar con cajas de herramientas. El misterioso pueblo Clovis de América del Norte se identifica por la flecha estriada y puntas de lanza únicas en su caja de herramientas.

Es muy útil utilizar conjuntos de herramientas para describir, identificar, fechar y monitorear seres humanos. Dado que están hechos de materiales duros como piedra o metal, las herramientas pueden resistir la devastación del tiempo. También tienden a ejemplificar la habilidad humana, ya que las herramientas como las cabezas de hacha, flechas y martillos deben afilarse, afilarse y modelarse. Aunque se usan tal como están, en lugar de ser moldeadas por humanos, las primeras herramientas, la caja de herramientas Oldowan de hace aproximadamente 2.6 millones de años, todavía muestran signos de uso, como golpear martillos. [source: Smithsonian].

El ser humano deja constancia de su presencia en un determinado lugar a través de sus herramientas. Usando técnicas químicas para fechar las partículas encontradas en el suelo alrededor de las herramientas o en las herramientas mismas, los antropólogos también pueden determinar el tiempo aproximado en que las herramientas se detuvieron donde fueron encontradas.

Es por eso que un conjunto de herramientas de 125.000 años descubierto recientemente en los Emiratos Árabes Unidos podría reescribir la historia de la humanidad. Lo explicaremos en la página siguiente.

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