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¿Qué hace que un perfume sea relajante?

¿Qué hace que un perfume sea relajante?

¿Por qué el olor a lavanda nos relaja instantáneamente a la mayoría de nosotros? Dave y Les Jacobs / Lloyd Dobbie / Getty Images

Cierra los ojos y evoca los siguientes aromas: una explosión de cítricos pelando una jugosa naranja; el aroma verde pino de un árbol de Navidad recién cortado; o una ola caliente de perfume de un arbusto de lilas en flor.

¿Aún estás relajado?

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Durante milenios, culturas antiguas como China, India y Egipto han reconocido que algunos aromas naturales son profundamente calmantes, y los curanderos tradicionales han recetado durante mucho tiempo aceites esenciales perfumados para tratar afecciones inducidas por estrés como ansiedad, insomnio y dolores de cabeza. Pero la ciencia todavía está tratando de comprender exactamente cómo y por qué estos poderosos aromas producen respuestas fisiológicas calmantes.

Nuestro sentido del olfato se activa cuando las moléculas de perfume se adhieren a receptores de olor especiales cubiertos por cilios en la cavidad nasal. Estos receptores luego envían señales eléctricas directamente a la corteza olfativa en el cerebro, que a su vez se comunica con los centros de memoria y emoción en el cerebro, como el hipocampo, la amígdala y la corteza frontal.

Un estudio en Japón respalda la teoría de que ciertos olores pueden actuar como un ansiolítico natural, alterando la química de nuestro cerebro de una manera que imita los efectos de medicamentos recetados como Valium y Diazepam. (El estudio se publicó el 23 de octubre de 2018 en la revista Frontiers in Behavioral Neuroscience).

En una serie de experimentos, investigadores japoneses realizaron ratones a través de laberintos y otras pruebas de estrés en roedores, exponiéndolos a un aroma llamado linalol, el compuesto orgánico que le da a la lavanda su dulce aroma floral. Con base en estudios previos, sospecharon que el linalol reduciría los niveles de ansiedad en ratas, lo que sucedió. Pero los científicos también querían probar la hipótesis de que el efecto calmante de la lavanda iba directamente de la nariz de la rata a sus neuronas.

Luego incluyeron ratones “asnómicos” en el estudio, lo que significa que no tenían olor. Estas ratas no mostraron ningún efecto de la exposición al linalol, lo que demuestra que el sistema olfativo era definitivamente el mecanismo de liberación. A continuación, querían saber si el linalol se dirigía a los mismos receptores en el cerebro que algunos de los ansiolíticos más comunes.

Medicamentos como Valium, Xanax, Klonopin y Diazepam pertenecen a la misma familia de medicamentos llamados benzodiazepinas. Una de las causas de la ansiedad clínica es la actividad neuronal hiperactiva en el cerebro. Las benzodiazepinas pueden inhibir o calmar la actividad neuronal al unirse a sitios específicos en neuronas llamados receptores GABA. Cuando una droga como Valium se une a un receptor GABA, aumenta el flujo de ciertas sustancias químicas a la neurona que ablandan el cerebro.

Los investigadores japoneses afirman que el aroma de la lavanda actúa sobre estos mismos receptores GABA. Lo hicieron tratando a algunos ratones con flumazenil, un fármaco que bloquea los receptores GABA. Y cuando estos ratones tratados inhalaron linalol, no mostraron ningún efecto calmante.

Potentes como pastillas para dormir

La lavanda no es el único aroma vinculado a los mismos receptores neuronales que los medicamentos ansiolíticos potentes. Hace unos años, investigadores alemanes probaron cientos de perfumes en receptores GABA en roedores y humanos, y el gran ganador fue el jazmín, que produjo un poderoso efecto GABA como pastillas para dormir y sedantes.

La lavanda y el jazmín son los primeros remedios de relajación antiguos que se prueban de esta manera, pero muchos otros pueden compartir un mecanismo similar desde la nariz hasta el cerebro. Según el estudio japonés, otros compuestos que han mostrado efectos ansiolíticos prometedores en ratones y humanos incluyen limoneno, el aroma de la cáscara de los cítricos, y pineno, el aroma del pino.

Los aromas, sin embargo, no son universalmente relajantes. Dado que los olores comparten una conexión neurológica tan estrecha con los recuerdos y las emociones, sus efectos fisiológicos también pueden verse alterados por nuestras experiencias personales. Al igual que el perro de Pavlov, nuestros cerebros pueden estar condicionados para gustar u odiar ciertos olores en función de nuestras asociaciones con ellos. Por ejemplo, si tu mamá te hizo limpiar el baño cuando eras un bebé con un limpiador con aroma a limón, es posible que el olor no te resulte tan relajante.

La investigación ha demostrado que el sistema olfativo tiene la línea directa más fuerte con el hipocampo y la amígdala, que son los centros emocionales y de memoria del cerebro. Es por eso que los recuerdos olfativos pueden evocar sentimientos tan poderosos de nostalgia. Un perfume puede llevarnos a un tiempo y lugar específicos de una manera que el pensamiento consciente y la memoria no pueden.

Esto puede explicar por qué encontramos tan relajante el olor a talco para bebés; despierta sentimientos de seguridad y amor desde lo más profundo de nuestros primeros recuerdos. Pero incluso ese olor parece tener variaciones culturales. Los estadounidenses asocian el “aroma de bebé” con los olores de vainilla y “polvo”, mientras que los niños franceses huelen a flor de naranjo.

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