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¿Qué pasaría con el medio ambiente si las tierras federales de Estados Unidos estuvieran abiertas a la extracción de petróleo?

¿Qué pasaría con el medio ambiente si las tierras federales de Estados Unidos estuvieran abiertas a la extracción de petróleo?

Perforación de petróleo limpia

Algunos animales, como el ganado aquí, ni siquiera parecen notar las plataformas petrolíferas.

Imágenes de David McNew / Getty

En 2000, los biólogos notaron algo muy extraño en algunas ranas en el Refugio Kenai en Alaska. Muchos de ellos no tenían ojos y tenían piernas y pies ausentes o deformados. El posible culpable: sustancias químicas tóxicas liberadas por las compañías petroleras.

En parte debido a accidentes como el de Kenai, el término “perforación petrolera ecológicamente racional” a menudo suena como un oxímoron. Sin embargo, eso es exactamente lo que dice la industria petrolera mientras busca acceso a más tierras, no solo a una rotación inteligente. Entonces, ¿qué pasaría con el medio ambiente si las tierras federales de Estados Unidos se abrieran a la perforación? Las compañías petroleras no hablan mucho.

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Las compañías petroleras han estado limpiando en las últimas décadas: las plataformas de perforación ahora ocupan un 80% menos de espacio que hace 30 años y, gracias a las técnicas avanzadas de descubrimiento y perforación, se puede recuperar la misma cantidad de petróleo cada año. Con 22.000 pozos menos [source: U.S. Department of Energy].

Si bien las fallas como las de Kenai pueden acechar a la industria durante los próximos años, la perforación también es exitosa. En Alpine Field, Alaska, por ejemplo, los trabajadores viajan por caminos helados en lugar de caminos de tierra que pueden dañar la tundra. Cuando el hielo se derrite, utilizan helicópteros para transportar suministros. Para minimizar la perturbación de la vida silvestre, las tuberías se colocan al menos a 1,5 metros sobre el suelo.

Además, las nuevas tecnologías de rastreo satelital, aéreo y de otro tipo ubican con precisión los campos petroleros y reducen la necesidad de perforaciones repetidas, mientras que las técnicas de perforación horizontal y direccional permiten el acceso a múltiples pozos de forma remota desde una única plataforma de perforación. Mangueras computarizadas especiales pueden moverse horizontalmente bajo tierra hasta 8 kilómetros. En total, toda la operación de perforación del campo Alpine ocupa 100 acres del sitio de 40,000 acres. [source: Satchell].

Estas medidas positivas ni siquiera están aisladas del reino alpino. En otros lugares, los mineros eliminan la producción de desechos tóxicos reutilizando fluidos de perforación o utilizando sustancias ecológicas para estimular el flujo de petróleo. También pueden usar pozos de desechos revestidos para evitar derrames tóxicos o enviar sus desechos fuera del sitio.

Las medidas mejoradas también se extienden a las consecuencias de la perforación. En lugar de taponar los pozos superficiales, muchas empresas ahora los están cerrando bajo tierra y restaurando áreas cercanas a su estado original. Muchas plataformas de perforación en alta mar, por ejemplo, son ahora arrecifes artificiales repletos de vida marina. Sin embargo, la vida silvestre no tiene que esperar a que termine el espectáculo para regresar. En algunos sitios activos como Rainey Preserve en Louisiana, la reserva de vida silvestre más grande propiedad de la Sociedad Audubon, especies como el Attwater Prairie Chicken, en peligro de extinción, continúan operando sin ser molestadas.

Sin embargo, a pesar de estos pasos positivos, otros continúan pintando una imagen diferente del impacto de la extracción de petróleo en el medio ambiente. Descubra por qué no están convencidos más tarde.

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Debajo de la perforación petrolera

La perforación petrolera crea una huella bastante grande en el medio ambiente circundante, como puede ver aquí en Prudhoe Bay, Alaska.

La perforación petrolera crea una huella bastante grande en el medio ambiente circundante, como puede ver aquí en Prudhoe Bay, Alaska.

Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.

Si bien los opositores a la extracción de petróleo en tierras federales aplauden las mejoras ambientales de las principales compañías petroleras, argumentan que tales mejoras son la excepción, no la regla. Para respaldar esto, un estudio de la Oficina de Contabilidad General de EE. UU. Concluye que las mejores prácticas de perforación han reducido, pero no eliminado, los efectos negativos de la perforación, efectos que a menudo se agravan cuando las mejoras ni siquiera se utilizan. Además, el estudio encontró que el monitoreo y la aplicación de las regulaciones ambientales, cuando era necesario, eran inconsistentes. Algunos operadores petroleros ni siquiera fueron monitoreados ni recibieron instrucciones, e incluso cuando lo fueron, no siempre cumplieron. [source: United States General Accounting Office].

La falta de control y control ambiental, dicen los opositores, no solo es imperdonable, sino que podría provocar daños irreversibles en algunos de los últimos lugares notables del país. Prudhoe Bay, Alaska, por ejemplo, todavía tiene las cicatrices de los vehículos sísmicos en busca de petróleo que volaban en círculos enviando ondas de choque a través de la frágil tierra hace más de 20 años. [source: Zandstra]. Teléfono exploración sísmica, diseñado para determinar dónde está el petróleo mediante el análisis de la rapidez con que rebotan las olas, puede provocar filtraciones de agua, erosión y perturbación de la vida silvestre. El Servicio Geológico de EE. UU. Estima que el suelo puede tardar hasta 300 años en recuperarse de tales daños. [source: Environmental Working Group].

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Sin embargo, localizar el aceite es solo el primer paso. Una vez encontrados (y esto puede requerir varias perforaciones sin éxito), los trabajadores construyen carreteras, transportan equipos e instalan sus plataformas. Todo esto a menudo requiere despejar la vegetación, arrancar el suelo, crear un ruido continuo y emitir contaminación atmosférica. Si bien estas enfermedades pueden no afectar a todos los animales, otras son más sensibles. En el Refugio Nacional de Vida Silvestre del Ártico, por ejemplo, las caribúes embarazadas visitan con frecuencia el corredor de perforación propuesto, y los osos polares dependen del área para criar a sus crías. El biólogo de vida silvestre que testificó ante el Congreso argumentó que cualquier desarrollo seguramente conduciría a la disminución de la población. [source: Lentfer].

La perforación también utiliza grandes cantidades de agua, que pueden agotar las aguas subterráneas y producir grandes cantidades de desechos tóxicos que pueden contaminar el medio ambiente. También suele requerir la inyección de productos químicos nocivos en el sitio de perforación para mejorar el flujo de petróleo.

Si bien existen alternativas más ecológicas, muchos oponentes sugieren que incluso con estas mejoras en mente, algunos lugares son simplemente demasiado valiosos para arriesgarlos y deben dejarse intactos. De hecho, incluso si se implementan todas las mejoras, el riesgo de daños sigue siendo significativo. Después de todo, el aceite es una sustancia insidiosa. Con la capacidad de girar medio campo de fútbol por segundo, incluso un derrame pequeño puede ser fatal y tardar décadas en limpiarse. [source: Nixon]. Varias especies de vida silvestre en un Refugio Nacional de Vida Silvestre de Louisiana abierto para perforar murieron por contaminación de petróleo sin que el equipo estuviera al tanto de los principales derrames. [source: United States General Accounting Office]. En otros lugares, los derrames son comunes: Prudhoe Bay, Alaska, promedia 293 por año [source: Zandstra]. A medida que la producción aumenta en todo el país, tiene sentido concluir que los derrames similares solo aumentarán.

Si la lucha de décadas por el Refugio Nacional de Vida Silvestre del Ártico es una indicación, la lucha por abrir las tierras federales de los Estados Unidos a la extracción de petróleo no será fácil. Si bien incluso los ambientalistas acérrimos pueden aceptar el hecho de que algunas áreas del país pueden perforarse sin daños permanentes, ven a Old Faithful y sus parientes como una historia completamente diferente. Para obtener más información sobre la extracción de petróleo y el medio ambiente, pruebe los enlaces de la página siguiente.

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Desde 1872, las multitudes se han regocijado con la erupción del géiser Old Faithful en el Parque Nacional Yellowstone.

Desde 1872, las multitudes se han regocijado con la erupción del géiser Old Faithful en el Parque Nacional Yellowstone.

Buddy Mays / Digital Vision / Getty Images

Cada 90 minutos aproximadamente, el géiser Old Faithful en el Parque Nacional de Yellowstone entra en erupción con una regularidad sorprendente para el deleite de los espectadores. Si no fuera por Woodrow Wilson, quien nombró a Yellowstone como el primer parque nacional hace más de 100 años, muchas personas ni siquiera se habrían enterado de la existencia de géiseres como Old Faithful. Pero desde ese día, los estadounidenses pueden contar con el Servicio de Parques Nacionales para mantener docenas de puntos de referencia únicos en todo el país. Y eso es tan cierto hoy como lo era cuando se creó el sistema de parques en 1872: en tiempos de inestabilidad económica y precios fluctuantes de la gasolina, es bueno tener algo como Old Faithful en el que puedes confiar.

Pero, ¿y si el famoso géiser dejara de escupir agua y aceite? ¿Qué pasaría si los parques nacionales y similares fueran privados de su estado de protección y declarados un sitio adecuado para la exploración petrolera?

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Desde la creación de Yellowstone, se han agregado más de 84 millones de acres al Servicio de Parques Nacionales. [source: National Park Service]. Agregue a eso 94 millones de acres de santuarios nacionales de vida silvestre, innumerables bosques nacionales y otras tierras administradas públicamente, y tendrá más de 650 millones de acres bajo jurisdicción federal. [source: Scheer/National Atlas]. Junto con géiseres confiables, estas áreas abarcan algunas de las tierras más preciosas del país: los densos bosques orientales de los Apalaches, los cañones de roca roja de Utah y las escarpadas cadenas montañosas de Alaska. También son santuarios vitales para una variedad de especies que no se encuentran en ningún otro lugar de la Tierra. Y es responsabilidad del gobierno federal protegerlos.

Sin embargo, el gobierno federal también debe cumplir con las expectativas de la población con respecto al posible crecimiento económico de este territorio. Esto puede explicar por qué ya arrienda 44,5 millones de acres a compañías de petróleo y gas, para un total de 77.000 pozos de producción. [source: The Wilderness Society]. De hecho, la gente busca petróleo en lugares como Padre Island National Seashore en Texas, Rainey Preserve en Louisiana y el Bosque Nacional Bridger-Teton en Wyoming.

Sin embargo, como los expertos estiman que más de la mitad del gas natural disponible en Estados Unidos está enterrado en suelo federal, las compañías petroleras quieren más. Por el momento, adquirir un contrato de arrendamiento y obtener acceso a la perforación puede ser un proceso que requiere mucho tiempo, pero ¿y si las grandes compañías petroleras tuvieran un cheque en blanco para perforar la tierra?

¿Pueden coexistir las plataformas petroleras y el medio ambiente? La respuesta es sí y no, dependiendo de a quién le preguntes. Algunos críticos, por supuesto, dicen que el petróleo y la vida silvestre simplemente no se mezclan. Sin embargo, los defensores argumentan que las nuevas tecnologías les permiten perforar “de manera más inteligente, más profunda, más profunda y más limpia” que nunca. [source: U.S. Department of Energy]. Entonces descubre estas nuevas tecnologías.

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