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¬ŅQu√© son los pl√°sticos ecol√≥gicos?

¬ŅQu√© son los pl√°sticos ecol√≥gicos?

Tipos de ecoplásticos

Un analista de control de calidad vierte bolas de maíz de plástico en un plato.

Foto AP / Nati Harnik

La mayoría de nosotros hemos entendido durante años que el plástico es una prohibición ambiental. Se basa en combustible, consume mucha energía para producirse y obstruye los vertederos, por lo que podría durar para siempre. Es difícil imaginar un plástico que puedas comprar sin sentirte culpable. Y si el plástico verde se ajusta a ese perfil depende de qué tan “verde” quiera ser.

Los ecoplásticos vienen en muchos sabores diferentes: plásticos reciclados a base de petróleo, (bio) plásticos de origen vegetal y más. Cada uno tiene diferentes propiedades “verdes”.

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El plástico reciclado tradicional está hecho de diferentes porcentajes de plástico tradicional “virgen” (no reciclado). La ventaja ecológica aquí es que todo este plástico virgen se reutiliza para hacer sus muebles de jardín, en lugar de ir al vertedero. Sin embargo, este tipo no es más biodegradable que el original.

El bioplástico está hecho de material vegetal y debe degradarse con relativa rapidez en los vertederos y, en algunos casos, en los contenedores de abono. Las formas más comunes se basan en almidón (generalmente almidón de maíz), como el plástico poliácido (PLA), que es la forma más común. Encontrará PLA en artículos como bandejas de alimentos biodegradables y vasos desechables. El plástico de polihidroxialcanoato (PHA) también usa almidón, generalmente maíz, caña de azúcar o remolacha, y se encuentra en productos como botellas de cosméticos. Los plásticos a base de celulosa consisten en celulosa, el componente principal del tejido vegetal. También encontrará bioplásticos a base de proteína de soja o ácido láctico.

Finalmente, hay varias innovaciones plásticas recientes que componen la categoría de “misceláneos”. ECM Biofilms ha desarrollado una forma de agregar gránulos que atraen microbios durante el proceso tradicional de fabricación de plásticos, lo que resulta en una degradación más rápida del producto final en los vertederos. [source: ACF]. La compañía Novomer planea crear plásticos biodegradables utilizando dióxido de carbono y monóxido de carbono (que reacciona con metal líquido), lo que daría la doble inyección “verde” de biodegradabilidad y eliminación de gases nocivos del aire. [source: CNET].

Si bien todos estos ecoplásticos ofrecen algún tipo de ventaja ambiental sobre los plásticos tradicionales, el problema termina reduciéndose a la teoría sobre la práctica. En teoría, estos plásticos son biodegradables. Pero debido a que son bastante nuevos, al menos en términos industriales, carecen de investigación a largo plazo.

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¿Puede el plástico ser verde?

Un inspector de calidad revisa los contenedores de maíz de plástico a medida que salen de la máquina formadora.

Un inspector de calidad revisa los contenedores de maíz de plástico a medida que salen de la máquina formadora.

Foto AP / Nati Harnik

Hasta ahora, el mayor volumen de investigación sobre la biodegradabilidad de los ecoplásticos se ha centrado en los bioplásticos y, en particular, en el PLA, el tipo más común obtenido a partir del almidón. Esto es lo que sabemos:

El PLA es realmente biodegradable, pero no fácilmente biodegradable. [source: Teschler]. No sabemos cuál es el plazo real para las condiciones de los vertederos. Se espera que las cosas colapsen después de que se descarten, pero no hay evidencia definitiva de que esto suceda rápidamente o solo eventualmente. En cuanto a la degradación en los contenedores de abono, algunas investigaciones indican que tomará de tres meses a un año; otros han descubierto que esto no sucedería en entornos domésticos de compostaje, que solo las instalaciones comerciales podrán romper cosas [sources: Worldcentric, Teschler].

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Sabemos que, hasta que se descomponga, ocupará tanto espacio como los plásticos derivados del petróleo. Los envases de bioplástico generalmente contienen al menos tanto material como los envases de plástico tradicionales.

Además del volumen de residuos sólidos y la tendencia a la biodegradación, otro gran problema relacionado con los ecoplásticos es el consumo de energía. ¿Producir envases de plástico “ecológicos” consume menos energía que producir envases a base de petróleo? El jurado aún no ha decidido. Algunos dicen que usa aproximadamente la misma cantidad, porque moldear un material a base de almidón no es menos desafiante que moldear un material a base de almidón. [source: Teschler]. Sin embargo, un punto importante aquí es que las empresas del sector de los plásticos verdes tienen más probabilidades de adoptar procesos alternativos o energéticamente eficientes porque recurren al mercado “verde”. La empresa de bioplásticos Ingeo, por ejemplo, ha implementado nuevos procesos de fabricación que reducen sus emisiones de gases de efecto invernadero en un 60% y sus necesidades energéticas globales en un 30%. [source: GD]. Según la empresa, la creación del bioplástico Ingeo emite ahora un 77% menos de COdos en lugar de crear un plástico típico a base de petróleo.

El uso de la tierra es una de las desventajas medioambientales definitivas de los bioplásticos. Cultivar todo ese maíz, esa caña de azúcar o esa remolacha azucarera ocupa una gran cantidad de tierras agrícolas que podrían usarse para cultivar alimentos o para producir etanol. Por otro lado, si queremos tener nuestro propio plástico, podría valer la pena el sacrificio: cuando la empresa de alimentos ConAgra cambió de los plásticos derivados del petróleo al plástico PLA para los envases retráctiles de algunos de sus productos, incluida la margarina de Parkay y Fleishmann, estimado para ser cortado en COdos medio millón de libras de huella [source: GD]. Imagínese si también comenzaran a hacer macetas con bioplásticos.

Para obtener más información sobre plásticos ecológicos y temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

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El plástico se acumula en los vertederos de todo el mundo.  Vea más fotos de la vida ecológica.

El plástico se acumula en los vertederos de todo el mundo. Vea más fotos de la vida ecológica.

Imagen cortesía de Cambridge.gov

Cada año, los vertederos de EE. UU. Procesan decenas de miles de millones de toneladas de plástico. [source: ACF]. Y en este caso, “manejar” significa “no hacer nada”: el plástico permanece intacto durante cientos de años. Los microbios que destruyen otros desechos no se preocupan por el plástico.

La pesadilla ecológica de los vertederos llenos de plástico ha provocado un cambio de plástico a papel, cartón en lugar de bolsas de plástico para alimentos preparados y productos como el exclusivo Toyota Raum, un automóvil cuyo interior tiene algunos componentes “ecológicos”. Modelos de plástico “. [source: SLM].

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El plástico ecológico suena como un oxímoron, y tal vez lo sea. Pero también parece ser el siguiente paso para hacer que nuestras vidas sean más ecológicas.

Los ecoplásticos vienen en todo tipo de formas. Algunos son simplemente plásticos hechos total o parcialmente a partir de plásticos reciclados tradicionales. Los plásticos tradicionales a base de petróleo se han dejado en vertederos durante siglos. Estos “ecoplásticos” no son más biodegradables que los no reciclados, pero tienen la ventaja medioambiental de mantener alejada una gran parte de estos materiales no biodegradables. rellenos sanitarios.

Pero cuando la gente habla de plásticos ecológicos, habla más a menudo de “bioplásticos”, un animal muy diferente. bioplásticos están hechos de materiales orgánicos en lugar de combustibles fósiles y se cree que tienen propiedades muy diferentes a las de los plásticos tradicionales. También hay un subconjunto relativamente nuevo de plásticos hechos de materiales sintéticos que pueden reaccionar de manera diferente en los vertederos que los materiales normales.

En este artículo descubriremos qué son realmente estos ecoplásticos, para qué sirven y cómo pueden (o no) ayudar al medio ambiente.

Para comenzar a comprender qué son los ecoplásticos, ayude a comprender los objetivos del producto. Con la excepción del tipo tradicional de plástico reciclado, se espera que los plásticos verdes, sobre todo, se degraden en condiciones normales de vertedero. Pero la gran pregunta es: ¿es esto posible?

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