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¿Qué sucede cuando el sol se come un cometa?

¿Qué sucede cuando el sol se come un cometa?

Cometa tu entiendes

Entonces, ¿qué sucede realmente cuando un cometa raspador del sol decide refrescarse sumergiéndose en el sol? La respuesta puede ser vagamente insatisfactoria. Porque lo que suele pasar es lo que le pasa a un cometa que no llega al sol: se desintegra en el aire, porque su núcleo de grava congelada no puede competir con el calor del sol.

Es posible que se sorprenda al escuchar eso, porque cuando un cantante aparece en las noticias, generalmente viene con titulares gritando sobre “cometas golpeando el sol”, seguidos de una historia sin aliento de “explosiones de fuego”. Si bien esto es lo que podría pensar que ve en los videos del evento, no haga demasiadas suposiciones.

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Lo que está viendo son eyecciones de masa coronal: enormes explosiones de gas y energía magnética que interrumpen el viento solar (ver: remate) [source: Hathaway]. Y sí, a veces los vemos emanar del sol después de que los cometas se abrieron paso bajo el impulso del sol. Pero no hay evidencia de que el cometa haya causado realmente la explosión; A menudo se observan eyecciones de masa coronales y es difícil decir que los cometas las causan. [source: Plait]. También es importante tener en cuenta que los cometas explotaron en el sol sin dar lugar a eyecciones de masa coronal.

Lo que nos lleva al punto importante de que cada cometa es diferente. Es difícil decir qué pasará cada vez que te acerques al sol. En 2013, el cometa Ison fue un ejemplo de imprevisibilidad: aunque su núcleo parecía separado del calor, al menos parte de él parece haber sobrevivido al viaje. [source: Plait].

Pero no se decepcione del todo cuando vea un cometa. No, es posible que no veamos explosiones inusuales en el cielo, pero un cometa que se acerca al sol siempre deja la posibilidad de un gran espectáculo. Esto se debe a que cuando el cometa alcanza el punto más cercano al sol (conocido como perihelio), su estado sólido se sublima y se transforma directamente en estado gaseoso. Cuando esto sucede, el cometa puede brillar visiblemente, creando una vista brillante del cielo. [source: Rincon].

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Esta imagen de lapso de tiempo muestra al cometa Ison acercándose y alejándose mientras se enfoca alrededor del Sol (representado por el círculo blanco) – 28 de noviembre de 2013. Puede ver la curva de la trayectoria de la órbita del cometa.

Imagen cortesía de ESA / NASA / SOHO / SDO / GSFC

¿Qué sucede cuando el sol se come un cometa? Recibe terrible gas solar.

Nadie puede culparnos si pensamos que la pregunta suena a broma. Después de todo, el sol no “come” un cometa, pero prácticamente puede consumirlo y, a veces, “eructarlo”. Y, como verás, nuestra broma es más seria de lo que crees.

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Cuando ves la imagen de un cometa en el cielo, normalmente ves una bola brillante seguida de un rastro de gas de aspecto etéreo. El centro (o núcleo) del cometa está formado por rocas, grava y hielo. Y este núcleo puede ser menos consistente de lo que piensas, si juzgas basado en el cometa gigante con el (la esfera luminosa que rodea el núcleo y está compuesta de gas). Por ejemplo, cuando el cometa Ison pasó junto al Sol en 2013, su núcleo tenía solo 2 kilómetros de diámetro. [source: Plait]. Incluso con el núcleo relativamente pequeño (comparado, por ejemplo, con el aspecto de Hale-Bopp en 1997, con su núcleo a unas 20 millas, o 32 kilómetros), Ison todavía tenía una coma colosal de 80.000 millas (120.000 kilómetros). Y eso ni siquiera tiene en cuenta su cola de 8 millones de millas [source: Plait].

Como los planetas, los cometas orbitan alrededor del sol. Y algunos de estos cometas se acercan mucho: se les llama “raspadores solares” porque su trayectoria les permite entrar en el negocio del sol. Dado que el Sol es una estrella y no un planeta rocoso como la Tierra, no tiene un núcleo duro para llegar al cometa porque está compuesto solo de gas. ¿Qué significa cuando un cometa se acerca demasiado a él?

Hay algunas posibilidades. La primera es que el cometa vuela con éxito; su núcleo es resistente al calor y sobrevive a los viajes. (Recuerde que eventualmente se desintegra en su órbita de todos modos, ya que el sol evapora el hielo de su núcleo). Otra posibilidad es que el cometa se esté acercando al sol, pero desintegrándose antes de llegar. Finalmente, puede emerger del otro lado (y tal vez crear un espectáculo de luces fantástico como él).

Acerquémonos un poco más al calor y veamos qué sucede cuando un cometa queda atrapado en la red del sol.

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