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¿Qué tan grande debería tener un meteoro para golpear el suelo?

¿Qué tan grande debería tener un meteoro para golpear el suelo?

Los meteoritos entran en la atmósfera a velocidades extremadamente altas. Yuri Arcurs / Getty Images

Si ha pasado mucho tiempo mirando el cielo nocturno, probablemente haya visto meteoritos y lluvias de meteoritos espectaculares. Una de las cosas más impresionantes de estos monitores es que la mayoría polvo espacial que causa meteoros visibles es diminuto, entre el tamaño de un grano de arena y el tamaño de una pequeña roca.

Hablar de la actividad de los meteoritos puede ser complicado, ya que la terminología es confusa. El término meteorito de hecho, se refiere al rastro de luz provocado por un fragmento de basura espacial que se quema en la atmósfera. Los pedazos de escombros se llaman meteoroides, y los restos de escombros que llegan a la superficie de la Tierra (u otro planeta) se denominan meteoritos.

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Los meteoritos vienen en una amplia gama de tamaños. Incluyen todos los desechos espaciales más grandes que una molécula y menos de aproximadamente 330 pies (100 metros); los desechos espaciales más grandes que eso se consideran un asteroide. Pero la mayoría de los desechos con los que la Tierra entra en contacto es “polvo” que levantan los cometas que viajan a través del sistema solar. Este polvo tiende a estar formado por pequeñas partículas.

Entonces, ¿cómo podemos ver un meteoro causado por un trozo de materia tan pequeño? Resulta que lo que carecen de estos meteoroides masivos, lo compensan con la velocidad, y eso es lo que causa el destello de luz en el cielo. Los meteoritos ingresan a la atmósfera a velocidades extremadamente altas: de 7 a 45 millas por segundo (11 a 72 kilómetros por segundo). Pueden viajar a esta velocidad con mucha facilidad en el vacío del espacio, porque nada les impide hacerlo. La atmósfera de la Tierra, por otro lado, está llena de materia, lo que crea mucha fricción en un objeto en movimiento. Esta fricción genera suficiente calor (hasta 3000 grados Fahrenheit o 1649 grados Celsius) para llevar la superficie del meteoroide a su punto de ebullición, de modo que el meteoroide se vaporiza, capa por capa.

La fricción rompe las moléculas del material meteoroide y la atmósfera en partículas ionizadas brillantes, que luego se recombinan, liberando energía luminosa para formar una “cola” luminosa. Una cola de meteorito causada por un meteoroide del tamaño de un grano tiene unos pocos pies (aproximadamente un metro) de ancho, pero debido a la alta velocidad de los restos, puede tener varios kilómetros de largo.

Entonces, ¿qué tamaño debe tener un meteoroide para alcanzar la superficie de la Tierra? Sorprendentemente, la mayoría de los meteoroides que llegan al suelo son particularmente pequeños, desde escombros microscópicos hasta partículas de polvo. No se vaporizan porque son lo suficientemente ligeros como para reducir la velocidad fácilmente. Moviéndose a unos 2,5 centímetros por segundo en la atmósfera, no experimentan la intensa fricción causada por los meteoroides más grandes. En este sentido, la mayoría de los meteoroides que entran a la atmósfera llegan al suelo en forma de polvo microscópico.

En cuanto a los meteoritos lo suficientemente grandes como para formar meteoritos visibles, las estimaciones del tamaño mínimo varían. Esto se debe a que están involucrados otros factores además del tamaño. En particular, la velocidad de entrada de un meteoroide afecta sus posibilidades de alcanzar la superficie, ya que determina la cantidad de fricción que experimenta el meteoroide. Normalmente, sin embargo, un meteoroide tendría que ser del tamaño de una canica para que algo llegue a la superficie de la Tierra. Las partículas más pequeñas se queman en la atmósfera a unas 50-75 millas (80-120 kilómetros) sobre la Tierra.

Los meteoritos que una persona encuentra en el suelo probablemente provienen de meteoroides mucho más grandes, por lo general, pedazos de escombros del tamaño de una pelota de baloncesto, ya que los meteoritos más grandes generalmente se rompen en pedazos más pequeños a medida que viajan a través de la atmósfera.

De hecho, puede encontrar y recolectar pequeños meteoritos que han atravesado la atmósfera de la Tierra con un simple experimento: ¡coloque una maceta en el porche trasero o en el patio para capturarlos!

Para obtener más información sobre los objetos en el espacio y cómo funcionan, navegue por los enlaces de la página siguiente.

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