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¿Quién fue Alexander von Humboldt y qué es la cadena de Humboldt?

¿Quién fue Alexander von Humboldt y qué es la cadena de Humboldt?

El pingüino de Galápagos, una especie en peligro de extinción que puede vivir en el ecuador en parte debido al agua dulce que fluye de la corriente de Humboldt, se baña en la Isla Bartolomé, en el archipiélago de Galápagos, en Ecuador. Imágenes de Wild Horizon / UIG / Getty

En diciembre de 1802, un pequeño velero llamado Causino zarpó desde Callao, Perú, hacia el norte a lo largo de la costa sudamericana hasta Guayaquil, en el actual Ecuador, un viaje de aproximadamente 700 millas o 1,127 kilómetros. Uno de los pasajeros del barco era un aristócrata prusiano de 33 años, Alexander von Humboldt. Ingeniero de minas de formación, Humboldt tenía una curiosidad insaciable por la naturaleza que lo llevó a viajar por el planeta, estudiando plantas y animales, así como fenómenos que iban desde rocas magnéticas hasta sistemas fluviales y corrientes oceánicas.

Recientemente, investigando el valor del guano de murciélago como estiércol en el Callao, Humboldt utilizó el viaje en barco para investigar una poderosa corriente fría que fluía desde la punta de Chile hasta el norte de Perú, desde la costa a unos 966 kilómetros hasta la costa ancha. Como una biografía de 1873 de los detalles de Humboldt, los marineros y pescadores conocen desde hace siglos la existencia de la corriente. Pero ningún científico ha estudiado nunca sistemáticamente el flujo. Humboldt midió cuidadosamente la temperatura y la velocidad del agua y continuó su viaje, que lo llevó a México.

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Humboldt corriendo

Daguerrotipo de Alexander von Humboldt (1769-1859).

ullstein bild Dtl / Getty Images

El trabajo de Humboldt fue el comienzo de una comprensión científica de la corriente de Humboldt, también conocida como corriente peruana. La corriente ayuda a retener el aire caliente y húmedo de la costa, manteniendo el clima fresco. También atrae agua rica en plancton de las profundidades del Pacífico a la superficie, alimentando a una gran cantidad y variedad de peces y aves y creando el ecosistema marino más rico del planeta. Sus pesquerías proporcionan alrededor del 6% de las capturas mundiales.

Y, como señala el sitio web del Fondo Mundial para la Naturaleza, los nutrientes de la Corriente de Humboldt apoyan la cadena alimentaria marina de las Islas Galápagos y también afectan su clima. Ayudó a hacer posible la increíble biodiversidad del archipiélago. En este sentido, el flujo de Humboldt también ayudó a moldear el desarrollo de la teoría de la evolución. Las Galápagos proporcionaron el laboratorio viviente de otro científico del siglo XIX, Charles Darwin, cuyo libro de cambio de paradigma “El origen de las especies” se publicó en 1859, el año de la muerte de Humboldt.

El propio Darwin se inspiró en el trabajo de Humboldt, quien es quizás el científico más importante del que probablemente nunca haya oído hablar. Sin embargo, desde principios hasta mediados del siglo XIX, pudo haber sido el investigador más famoso del planeta, una mente científica de tal estima que Thomas Jefferson estuvo de acuerdo con él. Humboldt fue el primero en estudiar la relación entre la temperatura media y la elevación y propuso el concepto de mapas con líneas isotérmicas que delimitan zonas con la misma temperatura en un momento determinado. Hizo algunos trabajos iniciales importantes sobre el origen de las tormentas tropicales.

Sobre todo, Humboldt cambió la forma en que los científicos ven el mundo natural al encontrar interconexiones. Como escribió el biógrafo de Humboldt, Andrea Wulf, en este artículo de 2015, el científico inventó el concepto de una red de vida, lo que llamó “esta gran cadena de causa y efecto”. Algunos lo consideran el primer ambientalista, un pensador que allanó el camino para Rachel Carson. Estaba por delante de la curva en la comprensión de los problemas ambientales, como la deforestación y sus efectos sobre el clima, que observó por primera vez alrededor del lago Valencia, en Venezuela, en el siglo XIX.

Aaron Sachs, profesor de historia en la Universidad de Cornell y autor de “The Humboldt Current: 19th Century Exploration and the Roots of American Environmentalism”, cree que en lugar de centrarse en los descubrimientos específicos de Humboldt, es más importante examinar ideas y enfoques para el trabajo basado en en su investigación y observaciones.

“Para mí, su versión de la ecología fue significativa, no solo porque enfatizaba la interconexión, sino porque coincidía con una perspectiva social y ética”, escribió Sachs en un correo electrónico. “El hecho de la interconexión tuvo algunas implicaciones en términos de responsabilidad humana entre sí y con el medio ambiente. Era una ecología cosmopolita y de mente abierta”.

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