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¿Serán predecibles los terremotos?

¿Serán predecibles los terremotos?

Leer entre líneas de falla para predecir terremotos

Muchos sismólogos creen que la clave para una predicción precisa de terremotos radica en observar la actividad sísmica previamente desatendida y descubrir nuevos cambios antes del terremoto.

Por ejemplo, algunos científicos se están alejando del estudio de la historia de las fallas individuales y están observando la actividad sísmica total continua en un área determinada. Estos estudios se llaman sismocast a largo plazo.

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Otros investigadores intentan terremotos lentos, que son demasiado débiles para crear ondas sísmicas, pero aún afectan la distribución de voltaje debajo de las líneas de falla. En los últimos años, los estudios se han centrado en las perturbaciones eléctricas en la atmósfera previas al terremoto y los cambios inducidos por el estrés en las rocas.

El proyecto QuakeSim de la NASA está tratando de resolver el problema utilizando mediciones y cálculos satelitales avanzados. Los investigadores recopilan cientos de miles de mediciones, incluidos datos de GPS de alta precisión e imágenes de radar geodésico, además de los datos sísmicos tradicionales. Luego, ingresan los datos en programas de simulación que buscan patrones en las lecturas para crear un mapa global de puntos calientes de terremotos. Además de mejorar nuestra comprensión de la formación de terremotos, QuakeSim también demostró una precisión variable en la predicción de la ubicación de los terremotos entre 2000 y 2009. [source: NASA].

Otros sismólogos sostienen que las predicciones a largo plazo son una mejor inversión. En lugar de perseguir el Santo Grial de la investigación sísmica, argumentan, deberíamos dedicar esa energía a mejorar los datos que se utilizan en las regulaciones de construcción y las tarifas de seguros. [source: Brody].

Después de todo, leer la cuenta de un oponente permite que un jugador de póquer corra más riesgos a corto plazo. Cuando hay vidas en juego en lugar de tokens, es difícil racionalizar este tipo de estrategia.

Explore los enlaces de la página siguiente para obtener más información sobre los misterios de la Tierra.

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La falla de San Andrés en California es un semillero de actividad sísmica.

Stocktrek / Brand X Pictures / Getty Images

¿Cómo adivina James Bond la mano del otro en un juego de póquer de altas apuestas? Está buscando una pista, por supuesto. Quizás el oponente de Bond se contrae cuando tiene una mano fuerte o se estira cuando hace un farol. De cualquier manera, una expresión física observable le da a Bond una pista sobre lo que su oponente tiene reservado. Al leer una cuenta correctamente, un jugador de póquer puede minimizar sus pérdidas.

Los humanos participan en juegos de alto riesgo muy similares con el planeta mismo. Los meteorólogos estudian los movimientos de la atmósfera para predecir el clima. Si la atmósfera envía una tormenta tropical a una ciudad costera, los meteorólogos pueden hacer sonar la alarma y los lugareños pueden prepararse para un posible huracán. Colectivamente, leemos la historia y hacemos lo que podemos para minimizar nuestras pérdidas.

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Los terremotos son otra cosa. Los científicos pueden hacer predicciones a largo plazo razonablemente precisas sobre la ubicación de los terremotos. Después de todo, alrededor del 80% de los terremotos más grandes del mundo ocurren a lo largo del borde de fuego del Pacífico. Establecer un cronograma preciso para los terremotos es un poco más complicado.

Los sismólogos suelen generar predicciones sísmicas basadas en la composición geológica de un área y la actividad sísmica pasada. Las áreas sísmicamente activas pero geológicamente simples se prestan bien para crear pronósticos confiables a corto plazo. A lo largo del East Pacific Rise, una cadena volcánica submarina, los pronósticos generalmente cubren períodos de alrededor de 1,5 años. [source: Brody]. En otras áreas, sin embargo, las predicciones de terremotos generalmente abarcan décadas y, a menudo, resultan ser incorrectas.

A la Tierra no le faltan pistas posibles, que van desde la actividad sísmica hasta los cambios en el comportamiento de los animales, pero nuestra capacidad para interpretar estas señales sigue siendo, en el mejor de los casos, imperfecta. En la década de 1970, por ejemplo, los investigadores descubrieron fugas subterráneas de radón inusuales antes de grandes terremotos. Por supuesto, pensaron que este fenómeno podría ser un claro precursor. Otras investigaciones refutaron la teoría. Leemos modelos sísmicos, pero en el mejor de los casos podemos discernir lo que los teóricos del caos llaman regularidad irregular. [source: Burns].

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