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Sorgo dulce: ¡el combustible más dulce que jamás hayas probado!

Sorgo dulce: ¡el combustible más dulce que jamás hayas probado!
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  1. Sirope de sorgo dulce para cocinar
  2. Creación de biocombustible a partir de sorgo dulce
  3. Controversia sobre sorgo dulce y biocombustible
  4. Nota del autor

Sirope de sorgo dulce para cocinar

Los visitantes de esta feria de Tennessee miran la melaza de sorgo antigua hecha con una mula para alimentar una prensa que exprime el jugo de los tallos de sorgo. Luego, el jugo se calienta y se reduce a almíbar.

Robert Alexander / Foto de archivo / Getty Images

El sorgo dulce es solo un tipo de planta de sorgo y su alto contenido de azúcar es lo que lo diferencia de otros tipos de sorgo. Hay varias variedades de sorgo dulce y los agricultores las seleccionan específicamente por su dulzura. [source: Bitzer]. Los jarabes de sorgo trituran el tallo para extraer el jugo dulce y la caña de azúcar. Después de extraer el jugo, lo cocinan para crear el jarabe de sorgo, también llamado melaza de sorgo, que se almacena en los estantes de las tiendas. [source: UGA Extension].

Puede usar el jarabe de sorgo para reemplazar otros edulcorantes líquidos como la miel, la melaza, el jarabe de arce o incluso el azúcar blanco en las recetas, aunque solo el jarabe de sorgo se parece más al jarabe de arce que a cualquiera de estos otros edulcorantes. El truco para reemplazar el jarabe de sorgo con otros edulcorantes es saber qué proporción usar. Puede sustituir el jarabe de sorgo por jarabe de arce o maíz en recetas que usan una proporción de uno a uno, pero para otros edulcorantes es posible que deba modificar ligeramente la receta. La Asociación Nacional de Productores y Procesadores de Sorgo Dulce tiene una lista útil de algunos edulcorantes comunes y proporciones para usar cuando desee reemplazarlos con jarabe de sorgo.

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El jarabe de sorgo también es más nutritivo que otros edulcorantes más refinados. A diferencia del azúcar de mesa, contiene hierro, calcio y potasio, además de otros micronutrientes. [source: National Sweet Sorghum Producers & Processors Association].

Hemos estado cocinando con sirope de sorgo durante cientos de años, pero lo que realmente ha hecho que este cultivo sea exitoso en los últimos años es su potencial como biocombustible para reemplazar o complementar el aceite en nuestro suministro de combustible. .

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Creación de biocombustible a partir de sorgo dulce

Aproximadamente un tercio del sorgo cultivado en los Estados Unidos en 2011 se convirtió en etanol, o alrededor de 71 millones de bushels. [sources: Schroeder, USDA].

Tradicionalmente, el maíz ha sido el cultivo preferido para los biocombustibles, pero el sorgo dulce es un cultivo mucho más versátil. No solo es extremadamente tolerante a la sequía, sino que como señala Christopher DeMorro, gerente de sitio de Gas 2.0, un sitio web de energía alternativa: “Lo que lo hace realmente interesante es que el sorgo dulce se puede cultivar en una amplia variedad de áreas tropicales y tropicales. “Esta versatilidad y tolerancia a la sequía significa que los agricultores están comenzando a plantar más sorgo dulce, principalmente para la producción de etanol y biodiesel.

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El sorgo dulce se está convirtiendo rápidamente en una materia prima importante para la producción de etanol. Los agricultores ya están cultivando sorgo dulce para la producción de etanol, pero Western Plains Energy LLC, con sede en Kansas, planea producir en masa etanol avanzado de sorgo dulce hasta finales de 2012 [source: Nicholson]. La producción normal de etanol produce emisiones de gases de efecto invernadero. El etanol avanzado reduce significativamente este impacto ambiental, por lo que este descubrimiento podría significar un aumento en la producción de etanol a partir del sorgo dulce. [source: Nicholson].

La producción de biodiésel, a diferencia del etanol, a partir de sorgo dulce es un desarrollo aún más reciente. En mayo de 2012, la empresa de biocombustibles Amyris anunció los resultados de un exitoso programa piloto que utiliza sorgo dulce. [source: Schroeder]. La gran ventaja sobre el etanol, según DeMorro, es que cualquier automóvil diesel puede funcionar con biodiesel con modificaciones mínimas. “Por lo general, este es un tanque de calentamiento especial para suavizar el biodiesel, a diferencia del etanol, que requiere un motor especialmente diseñado para acomodarlo y, nuevamente, generalmente debe mezclarse con gasolina regular”.

A medida que los precios del gas continúan aumentando, los biocombustibles como el etanol y el biodiésel se vuelven cada vez más atractivos y encontrar nuevos cultivos para producir biodiésel será fundamental para nuestro futuro energético. La principal razón por la que dependemos tanto del maíz como biocombustible en Estados Unidos es que, gracias a los subsidios gubernamentales y otros incentivos, ya estamos cultivando mucho. [source: Nicholson]. Lo que hace que el sorgo dulce sea aún más atractivo que el maíz para la producción de biocombustibles es que responde a algunas de las preguntas controvertidas sobre la producción de biocombustibles y sus impactos sociales y ambientales.

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Controversia sobre sorgo dulce y biocombustible

La producción de combustible a partir de cultivos alimentarios es muy controvertida. Por cada acre de tierra sembrada con maíz para biocombustible, es un acre menos de tierra sembrada para alimentar a la gente. También está el impacto de la propia cultura. La agricultura puede consumir mucha agua, lo cual es muy importante cuando hay tantas áreas que luchan contra la sequía. También es necesario tener en cuenta el impacto de la producción agrícola en el suelo.

Quizás el problema más conocido de los biocombustibles es el problema de los alimentos frente al combustible. Tal vez recuerde la “protesta de la tortilla” en la Ciudad de México en 2007. Cuando el precio del maíz se disparó, cuadruplicando el costo de las tortillas de maíz, un alimento básico en México, muchos culparon a la producción de biocombustibles. [source: Kennedy]. Al igual que el maíz, cultivar sorgo dulce como combustible significa mucha menos tierra para cultivar alimentos, pero gracias a una nueva planta híbrida de sorgo, el sorgo dulce puede ofrecer lo mejor de ambos mundos.

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Los investigadores han desarrollado una variedad híbrida de sorgo dulce que produce un grano comestible [source: New Agriculturalist]. La gente puede comer trigo y extraer el jugo de los tallos para crear biocombustible. El sorgo dulce convencional no se duplica de esa manera, pero este nuevo híbrido podría ser la respuesta. Actualmente, los subproductos de la producción de biocombustible a partir del sorgo dulce se pueden agregar a la alimentación animal, lo que significa menos desperdicio y menos maíz y grano para alimentar a los animales. [source: Chambers].

El sorgo dulce también es mucho más eficiente en el uso de agua que la mayoría de los cultivos de biocombustible. La producción de etanol a partir de sorgo dulce consume aproximadamente dos tercios del agua del maíz y una séptima parte del agua de la caña de azúcar. Es un gran problema en las áreas afectadas por la sequía aquí en los Estados Unidos y en el extranjero. La India ha sido un importante productor de etanol de sorgo dulce, por ejemplo, y una empresa de Filipinas comenzó a producir grandes cantidades de etanol de sorgo en mayo de 2012. [source: Gomez].

Como cualquier otro cultivo, el sorgo dulce tiene algunas desventajas. Existe el problema del monocultivo: plantar el mismo cultivo en los mismos campos año tras año. Esto no es bueno para la salud del suelo y es un problema tanto para el maíz como para el sorgo dulce producido en masa. [source: Remvos]. La solución a este problema es rotar los cultivos, darle un descanso al suelo cada dos años y plantar algo complementario, como alfalfa, para ayudar a mejorar el suelo.

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iStockphoto / Thinkstock

A lo largo de un camino rural en la zona rural de Kentucky, es bastante común ver hileras de maíz que se extienden hasta el horizonte, pero no todos los tallos verdes pueden ser tallos de maíz. Mirando más de cerca, no verías ninguna espiga, y la cabeza de la planta se parece un poco más al trigo que al maíz. [source: In the Field]. Lo que probablemente estés viendo es sorgo dulce.

La planta de sorgo es en realidad una hierba originaria de Egipto y muy extendida en el resto de África. [source: Oklahoma 4H]. En los Estados Unidos, los agricultores han cultivado sorgo dulce y han utilizado sus tallos para hacer almíbar desde al menos mediados del siglo XIX. [source: Wittgreve]. El sorgo es un cereal y el sorgo dulce es una variedad específica seleccionada por su alto contenido en azúcar. [source: Food and Agriculture Organization]. Lo que hace que el sorgo dulce sea particularmente atractivo para los agricultores es su resistencia a la sequía. No requiere mucha agua, por lo que es un cultivo ideal para áreas que no reciben mucha lluvia, como partes de China, África y Estados Unidos.

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El jarabe procesado de la planta de sorgo es de color ámbar y se parece al jarabe de arce. [source: Mallon]. De hecho, puede tratarlo como jarabe de arce en las recetas, y algunas personas incluso lo usan para decorar sus panqueques. Los agricultores también mezclan los desechos de la producción de jarabe de sorgo con alimentos para animales, pero los alimentos y los piensos no son el uso principal del sorgo dulce. Se ha convertido en un cultivo desde que los investigadores descubrieron que el jarabe de sorgo podría usarse para fabricar biocombustibles.

A medida que Estados Unidos sufre una sequía devastadora en muchas de sus regiones agrícolas, la popularidad del sorgo dulce está aumentando. El sorgo dulce se cultivó principalmente en el sureste de los Estados Unidos, pero ahora los agricultores del cinturón de maíz se están subiendo al tren del sorgo a medida que la sequía destruye sus cultivos de maíz. Los múltiples usos del sorgo dulce, como alimento y combustible, lo convierten en una alternativa interesante al maíz para muchos agricultores. [source: Baragona].

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