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Tommaso Erba

Tommaso Erba
La primera estrella verdadera de NASCAR, Herb Thomas, tiene la más altatasa de ganancia general. Ver más Foto de NASCAR.

Herb Thomas de Olivia, Carolina del Norte, fue la primera superestrella de NASCAR. Thomas, el primer piloto en ganar más de $ 100,000 en ganancias en su carrera, ganó 48 carreras de NASCAR Grand National y fue el primer ganador en tres temporadas consecutivas. Ha ganado las Southern 500 en Darlington tres veces y el campeonato de NASCAR dos veces. Lo ha hecho todo en solo siete años completos en el circuito de carreras de autos stock de las Grandes Ligas.

Thomas fue el cargador más duro en los primeros días de NASCAR. Cuando no estaba ganando, rompió o voló el auto tratando de hacer eso. “Es una victoria o un fracaso para mí”, dijo Thomas. “El segundo lugar nunca es suficiente”.

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El rústico debut de Thomas en las carreras de Stock Car fue como la mayor parte del día. En 1946 participó en una carrera modificada en Greensboro, Carolina del Norte, y la semana siguiente tenía un coche en la pista. Al ingresar a algunas carreras modificadas dispersas, Thomas corrió fuerte, pero rara vez terminó. No ha ganado una sola carrera.

Cuando Bill France organizó el circuito Strictly Stock en 1949, Thomas construyó un automóvil de carreras de última generación. Volvió a pelear, sin ganar hasta el final de la temporada 50, cuando ganó en Martinsville. “Tenía poco dinero”, recuerda Thomas años más tarde. “Estaba muy disgustado. Pensé en dejar de correr y volver al aserradero. Pero cuando llegué a Martinsville decidí quedarme un poco más”.

El triunfo de Martinsville sentó las bases para la temporada de 1951. Thomas condujo tres marcas de automóviles diferentes: Hudson, Plymouth y Oldsmobile, y las encaminó a la victoria. Ganó siete eventos en 33 juegos y ganó el Gran Campeonato Nacional de NASCAR.

De 1952 a 1954, Thomas terminó primero en 32 carreras y no fue peor que segundo en la clasificación de puntos.

Durante su defensa del título en 1955, Thomas tuvo una mala caída en Charlotte Dirt Road. El auto se volcó y Thomas fue arrojado a la superficie de la pista. Llevado de urgencia al hospital, estuvo detenido durante varias semanas. Desde su cama de hospital, hizo una predicción audaz: “No se preocupe por mí, volveré a competir cuando llegue el Darlington 500 en septiembre. Y volveré a ganar también”.

Fue dado de alta del hospital en agosto y ganó su segunda largada en Raleigh, Carolina del Norte, en una carrera de 100 millas. La semana siguiente, Thomas cumplió su promesa al conducir un Chevrolet a la victoria en las Southern 500. A pesar de perder 22 de las 45 carreras en 1955, Thomas terminó quinto en la clasificación final de puntos.

El último año completo de Thomas en las carreras fue 1956, una temporada en la que debería haber ganado el título por tercera vez. En cambio, una serie de circunstancias acabó con la carrera del mejor conductor de autos stock de Estados Unidos.

Thomas comenzó la temporada de 1956 en su Chevrolet, pero se unió al poderoso equipo Chrysler y Dodge de Carl Kiekhaefer a mitad de temporada. Después de ganar tres carreras NASCAR Grand National para Kiekhaefer, Thomas se retiró y regresó a su equipo.

“Me estaba enviando a lugares a los que no quería ir”, dijo Thomas sobre el exigente Kiekhaefer. “Me envió a California 100 millas cuando quería estar más cerca de casa, donde había muchas más carreras. Terminé dejándolo porque sentía que podía hacerlo muy bien en mis carreras. Mis autos”.

Con cinco carreras restantes para la temporada, Thomas encabezó la clasificación de puntos. Pero Kiekhaefer alquiló algunas pistas al final de la temporada, rápidamente organizó una penalización de NASCAR y le dio a sus pilotos Buck Baker y Speedy Thompson algunos golpes más para adelantar a Thomas.

Una de esas carreras fue una carrera de 160 kilómetros en el recinto ferial del condado de Cleveland en Shelby, Carolina del Norte, el 23 de octubre. Thomas comenzó en decimotercer lugar, pero entró a mitad de carrera. Tomó el segundo de Thompson en el camino. Antes de llegar a la tercera esquina, Thompson se estrelló contra el parachoques trasero de Thomas, enviando al dos veces campeón de cabeza hacia la barandilla exterior.

El auto de Thomas rompió la barrera de contención de chapa de acero y fue un blanco fácil para el grupo de autos que corría. Al menos seis coches pasaron por encima de Thomas. Lo sacaron del auto inconsciente, con la cabeza rota. Gravemente lesionado, se sometió a una cirugía cerebral y se perdió el resto de la temporada. Buck Baker ganó el campeonato para Kiekhaefer.

Milagrosamente, Thomas se recuperó de sus devastadoras heridas. Hizo dos apariciones simbólicas en 1957 y luego se retiró. “Hay muchos perros que comen perros ahora”, admitió Thomas en ese momento. “Antes, solía ir a todas partes. Ahora me pasan por las esquinas. Es hora de colgar.

Thomas hizo otra aparición en North Wilkesboro en 1962, pero la brillantez competitiva se había ido. “Maldita sea”, dijo Thomas, “no sirve de nada correr si no puedes ser el primero. Así que me detuve de nuevo y me detuve para siempre”.

Herb Thomas ha ganado 48 carreras de NASCAR Grand National en 230 largadas en su carrera, una tasa de victorias de 20.9, que sigue siendo la mejor de todos los tiempos en la lista.

Para obtener más información sobre todo lo relacionado con NASCAR, consulte:

  • Página de inicio de NASCAR
  • Resúmenes de la temporada de NASCAR
  • Gira de NASCAR
  • Resultados de NASCAR
  • Conductores de NASCAR
  • Cómo funcionan los autos de carrera de NASCAR
  • Cómo funciona la Daytona 500

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