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Un estudio encontr├│ que la Ant├írtida experimenta “temblores de hielo” todas las noches.

Un estudio encontró que la Antártida experimenta "temblores de hielo" todas las noches.

Usando sismómetros, los científicos de UChicago (incluida Becky Goodsell, en la foto) registraron cientos de miles de “temblores de hielo”, un fenómeno que puede ayudar a monitorear el derretimiento de los glaciares. Alison Banwell / Universidad de Chicago

Según un estudio publicado en Annals of Glaciology en diciembre de 2018, hay un rincón de la Antártida helada donde el hielo se sacude por la noche.

Desde finales de noviembre de 2016 hasta mediados de enero de 2017, el autor principal Douglas R. MacAyeal y su equipo recopilaron datos sísmicos sobre la plataforma de hielo McMurdo, un cuerpo de agua congelada que incluye parte del Mar de Ross en la Antártida.

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En el hielo, el equipo instaló dos estaciones sismográficas. Uno de ellos, denominado “temporada de lluvias”, se colocó en un área donde había lagos de agua derretida en la superficie y debajo de la superficie. Durante este período, la llamada “estación seca” se basó en una capa compacta de nieve de unos 20 kilómetros (12,4 millas).

Estas áreas dieron lecturas extremadamente diferentes. Todas las noches, desde finales de noviembre hasta mediados de diciembre, el equipo de la estación húmeda grababa lo que MacAyel describió en un comunicado de prensa como “decenas, cientos, [or] miles “de eventos sísmicos extremadamente pequeños (cada uno comenzó y terminó en menos de un segundo).

Tal cosa no se vio en la estación seca, que capturaba principalmente ruido o “hecho por el hombre” producido por vehículos de campo cercanos. Sin embargo, los terremotos en las estaciones húmedas fueron claramente de origen natural. MacAyel y sus colegas especulan que están vinculados a los depósitos de agua subterránea de la región.

“En estos estanques”, dice MacAyel en la misma declaración, “generalmente hay una capa de hielo sobre el agua derretida debajo, como lo que ves en un lago que solo está congelado en la parte superior. Cuando la temperatura se enfría por la noche, el el hielo en la parte superior se contrae y el agua debajo se expande a medida que se congela. Esto deforma la cubierta superior, hasta que se rompe con un chasquido “.

Los científicos saben desde hace décadas que el hielo puede generar actividad sísmica, muchas de ellas a muy pequeña escala. Un ejemplo bien documentado serían los alarmantes “terremotos” que habrían asolado el área de Chicago este año.

Cuando la mayoría de los líquidos se congelan, pierden volumen y se contraen. Pero el agua no es como la mayoría de los líquidos; el proceso de congelación en realidad causa H2O desarrollar. Los terremotos son lo que puede suceder cuando el agua subterránea que se filtra en un área de suelo o roca se congela rápidamente. Como era de esperar, cuando el agua líquida se convierte en hielo, se expande rápidamente. La presión resultante puede hacer que el material circundante se agriete, a veces con un ruido atronador que se asemeja al boom de una escopeta.

Los terremotos pertenecen a una familia más amplia de fenómenos conocidos como “temblores de hielo”. Esta etiqueta también se ha aplicado a eventos similares a terremotos provocados por glaciares cuando se deslizan a través de charcos de agua líquida debajo.

Pero las observaciones realizadas por el grupo de MacAyel implican que la superficie superior de una plataforma de hielo puede crear sus propios terremotos, algo que nunca antes se había sugerido. Esperan que los futuros científicos puedan monitorear las tendencias de derretimiento de la Antártida al observar estos rumores.

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