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Urano: el planeta sobre un eje muy inclinado

Urano: el planeta sobre un eje muy inclinado

Preguntas frecuentes de Urano

¿Qué tiene de especial Urano?
Urano es el único planeta cuyo ecuador es casi perpendicular a su órbita, con una inclinación de 97,77 grados, probablemente el resultado de una colisión con un objeto del tamaño de la Tierra hace mucho tiempo. Esta pendiente única provoca las estaciones más extremas del sistema solar.
¿Cuántas lunas tiene Urano?
Urano tiene 27 lunas conocidas, 25 de las cuales llevan el nombre de personajes de Shakespeare como Ofelia, Julieta, Desdemona y Puck.
¿De qué están hechos los anillos de Urano?
Los anillos son relativamente oscuros y carecen de las partículas finas que se ven en otros sistemas de anillos (como el de Saturno). Cada anillo está hecho de pedazos de escombros que son al menos del tamaño de una pelota de golf. Por alguna razón, los materiales más pequeños se atascan en los espacios entre estos anillos.
¿Cuál es la masa de Urano en relación con la Tierra?
Urano es cuatro veces más grande y aproximadamente 14,5 veces más masivo que la Tierra.
¿Urano está lleno de agua?

Según la NASA, Urano está formado por agua, metano y amoníaco.

El eje de Urano estaba inclinado increíblemente 97,7 grados. Compare eso con la inclinación axial de la Tierra de solo 23,5 grados. Lawrence Sromovsky, (Univ. Wisconsin-Madison), Observatorio Keck

Es gracioso. Hay ocho planetas en este sistema solar y Neptuno es el más alejado del sol. Sin embargo, emite cada vez más calor que Urano, el planeta No. 7. Cuatro veces el tamaño de la Tierra, Urano también es aproximadamente 14,5 veces más masivo que el mundo en el que vivimos. Después de Júpiter y Saturno, es el planeta más grande en órbita solar.

Los científicos han acuñado un término apropiado para grandes cuerpos fríos como Urano: gigantes de hielo. El bueno de Neptuno cae en la misma categoría, pero Urano es un pato bastante extraño en comparación con su planeta vecino. Para empezar, Urano gira con una inclinación extrema, provocando estaciones locas alrededor de los polos.

El nombre del gigante de los helados también es un poco peculiar, y no solo porque hace reír a los estudiantes.

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Larga vida al rey

Está bien, no cometamos errores. Nunca eres demasiado viejo para que te guste un buen chiste de Urano. Los titulares ciertamente no, si los titulares como “La NASA quiere sondear a Urano en busca de gas” y “Urano apesta a pedos” son una indicación.

Los angloparlantes tienden a pronunciar “Urano” de dos formas. Algunas personas dicen “pipí”, pero la mayoría prefiere la alternativa que se parece a “tu ano”. Comedia de oro, ¿verdad?

(En un esfuerzo por minimizar los comentarios rectales, la bloguera de Planetary Society Emily Lakdawalla enseñó a los estudiantes a señalar y gritar “¡Eres un idiota!” Cuando el nombre está tachado).

Dejando de lado los juegos de palabras, Urano representa una ruptura con la tradición nomenclatural. Mercurio, Venus, Marte, Júpiter, Saturno y Neptuno recibieron sus nombres de dioses o deidades romanos. Sin embargo, Urano, exclusivamente, recibió su nombre de un griego Dios.

En la religión griega antigua, Urano era adorado como el dios del cielo primordial. Tenía un hijo llamado Kronos y un nieto (más famoso) conocido como Zeus. Estas figuras se confundieron más tarde con dos dioses romanos: Saturno y Júpiter.

Aunque el planeta Urano fue descubierto por el astrónomo William Herschel el 13 de marzo de 1781, no le dio el nombre que usamos hoy. Un creyente británico, Herschel quería nombrar este mundo distante Georgium Sidus – o “George’s Star” – en honor al rey Jorge III.

Por naturaleza, este nombre tenía una carga política. Para evitar alienar a los astrónomos no británicos, el astrónomo alemán Johann Elert Bode sugirió nombrar el planeta “Urano” en 1783. Finalmente, ganó su apodo alternativo.

Urano

Esta imagen muestra una representación del campo magnético de Urano. La flecha amarilla indica el sol, la flecha azul indica el eje magnético de Urano y la flecha azul oscuro indica el eje de rotación de Urano.

NASA / Science Visualization Studio / Tom Bridgman

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gira hacia un lado

Bode pudo haber sido alemán, pero el planeta que citó parece estar atrapado en un rincón holandés.

Los planetas giran alrededor de un eje, la línea que conecta sus polos norte y sur. Y hablando de ciclos de rotación, probablemente sepa que todos los planetas de este sistema solar giran alrededor del sol al mismo tiempo.

La Tierra ahora tiene una inclinación axial de 23,5 grados. Esto significa que hay un ángulo de 23,5 grados entre el eje de la Tierra y su plano de órbita alrededor del sol. Sin inclinación, nuestro mundo natal no tendría estaciones (o quizás vida).

Urano también es asimétrico, pero en mucha mayor medida. En relación con su plano orbital, el eje del gigante de hielo estaba inclinado en un impresionante ángulo de 97,7 grados.

Junto a Saturno y Neptuno, Urano parece estar acostado de lado. ¿Qué pasa con la orientación extraña? Una simulación por computadora publicada en 2018 sugiere que Urano fue golpeado por un enorme protoplaneta hace unos 4 mil millones de años. Presumiblemente, esta colisión le dio al gigante de hielo su inclinación exagerada. Nuevamente, es posible que haya habido más impactos. Un disco circumplanetario extinto hace mucho tiempo también puede haber jugado un papel aquí.

La pendiente somete los dos polos a inviernos largos y oscuros y veranos largos y brillantes. Un año en Urano dura unos 84 años terrestres. Cada polo apunta casi directamente al sol, durante aproximadamente 21 años terrestres consecutivos, durante la temporada de verano. Mientras tanto, el otro polo mira en dirección opuesta, soportando un invierno sin sol.

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Las vistas y los olores del planeta.

A pesar de la inclinación extrema, Urano es más caliente en el ecuador que en ambos polos. Nadie sabe por qué, y no es el único misterio del planeta. Júpiter, Saturno y Neptuno emiten más del doble de calor del que reciben del sol. Sin embargo, la producción de calor de Urano es significativamente menor. La disparidad ha desconcertado a los científicos planetarios durante mucho tiempo.

Como ya hemos mencionado, Urano y Neptuno son gigantes de hielo. Planetas como este tienen núcleos rocosos cubiertos por mantos ricos en amoníaco, metano y agua congelada. Luego está la atmósfera, cuya capa exterior está llena de hidrógeno, helio e incluso más metano.

Los investigadores encontraron que las nubes atmosféricas de Urano contienen sulfuro de hidrógeno, un compuesto responsable del hedor a huevos podridos que todos conocemos y odiamos. Así que sí, Urano apesta literalmente.

Para empezar, la parte más densa de su atmósfera experimenta temperaturas brutales de -243 a -370 grados Fahrenheit (-153 a -218 grados Celsius). Ciertamente, no es un entorno acogedor para los futuros astronautas.

Al menos el esquema de color le resultaría familiar. La Tierra no es el único “planeta azul” en este sistema solar: el metano absorbe la luz roja, dando a Urano y Neptuno tonos de azul profundo. De los dos mundos, Urano parece un poco más verde.

Urano

Utilizando filtros infrarrojos, el telescopio espacial Hubble capturó imágenes detalladas de tres capas de la atmósfera de Urano en 1998. El rojo alrededor del borde del planeta representa una neblina muy fina a grandes altitudes. Otra capa turbia es la amarilla cerca del fondo de Urano. La capa azul más profunda cerca de la parte superior de Urano muestra una atmósfera más clara.

NASA / JPL / STScI

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saltar del acantilado cósmico

Sabemos desde 1977 que Urano tiene un sistema de anillos alrededor de su ecuador. Hasta ahora, los astrónomos han contado 13 anillos alrededor del planeta. Las estructuras son relativamente oscuras y carecen de las partículas finas que se ven en otros sistemas de anillos (como Saturno). Cada uno está hecho de fragmentos que son al menos del tamaño de una pelota de golf. Por alguna razón, los materiales más pequeños se exilian a espacios Entre estos anillos.

Urano también tiene 27 lunas conocidas, 25 de las cuales llevan el nombre de personajes de Shakespeare como Ofelia, Julieta, Desdemona y Puck. Luego está Miranda, cuyo homónimo aparece en “La tempestad” (una de las últimas obras de teatro en bardo).

Geológicamente complejo, Miranda contiene el acantilado más alto conocido por la humanidad. Apodado “Rupes de Verona”, tiene una altura estimada de 20 kilómetros. Si un humano incómodo cayera desde arriba, los científicos creen que caería durante 12 minutos seguidos antes de golpear el suelo.

Otros satélites notables incluyen Sycorax y Caliban. Si bien la mayoría de las lunas de Urano giran en la misma dirección que el planeta, estas dos giran en la otra dirección. Los científicos creen que alguna vez fueron objetos independientes atrapados por la gravedad del gigante de hielo. Por cierto, Caliban es otro personaje de “Storm” y Sycorax sería su madre.

Desde sus extraños anillos hasta su confuso clima, Urano ha encontrado muchas formas de sorprendernos. Solo el tiempo dirá qué otros misterios esconde el planeta. Para robar un verso de “Hamlet”, “Hay más cosas en el cielo y en la tierra, Horacio, que tus sueños de filosofía”.

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Publicado originalmente: 8 de mayo de 2020