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¿Y si explotara el oleoducto de Alaska?

¿Y si explotara el oleoducto de Alaska?
Un equipo intenta extraer petróleo de la superficie de Prince William Sound después del hundimiento del Exxon Valdez en 1989. Leer más Foto de Alaska.

Cortesía de Chris Wilkins / AFP / Getty Images

El Oleoducto de Alaska es una instalación impresionante que transporta petróleo desde pozos en el extremo norte de Alaska hasta el puerto libre de hielo de Valdez, Alaska, donde los petroleros recolectan y transportan petróleo. El oleoducto tiene 800 millas de largo y 1,2 m de diámetro. A veces está por encima del suelo y, a veces, por debajo y, en el proceso, cruza algo así como 800 ríos y arroyos.

Más de un millón de barriles de petróleo crudo pasan por el oleoducto todos los días. A 42 galones por barril, esto significa que el oleoducto suministra alrededor del 6% del petróleo utilizado en los Estados Unidos.

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Puede hacerse una idea de lo que sucedería si el oleoducto explotara observando un evento microcósmico que ocurrió en octubre de 2001. Un cazador aparentemente borracho disparó al oleoducto de Alaska con una escopeta y lo rompió. Una bala no haría un agujero muy grande, tal vez del tamaño de una moneda de diez centavos. Sin embargo, debido a la presión, se rocían 120 galones de aceite por el orificio por minuto. En 36 horas se cerró el conducto y hubo que drenar el aceite de la sección perforada para su reparación. Pero en esas 36 horas, se rociaron más de 300,000 galones de aceite sobre los árboles y el suelo alrededor de la picadura, creando una gran fuga.

Si alguien hiciera explotar la tubería, el desorden de un pequeño agujero de bala se vería como un pinchazo de aguja. Supongamos que las autoridades reaccionan rápidamente después de la explosión, cierran el oleoducto, cierran las válvulas para bloquear el reflujo de petróleo y tienen todo bajo control en 24 horas. En el suelo había algo así como 40 millones de galones de aceite. Eso es aceite suficiente para llenar 40.000 piscinas. O lo suficiente para llenar casi todo un súper tanque como el Exxon Valdez. O lo suficiente para cubrir 100 acres de tierra con petróleo a más de un pie de profundidad.

Salvar la vida silvestre, como ese pájaro de un derrame de 2007 en la Bahía de San Francisco, es otro factor en la limpieza de derrames de petróleo.
Salvar la vida silvestre, como ese pájaro de un derrame de 2007 en la Bahía de San Francisco, es otro factor en la limpieza de derrames de petróleo.

Cortesía de Justin Sullivan / Getty Images

Sería aún peor si el derrame ocurriera cerca de un río, ya que el petróleo fluiría hacia el río y luego río abajo, destruyendo el río en el camino.

En pocas palabras, sería un desastre. Se necesitaron más de $ 2 mil millones para limpiar los 11 millones de galones que escaparon del Exxon Valdez. La ventaja de un derrame en el mar es que gran parte del petróleo permanece en el mar y nunca aterriza. En el caso del oleoducto, quizás tendría casi cuatro veces más petróleo en un solo lugar, y eso sería todo en la tierra. El petróleo fluiría a los arroyos y ríos locales, así como al agua de lluvia, destruyendo cualquier vida silvestre a su paso.

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